Das Gespenst der Vogelgrippe breitet sich in Südgeorgien aus | Polarjournal
Die Königspinguin-Kolonie in der Bucht von St. Andrews ist mit etwa 150’000 Brutpaaren die größte in Südgeorgien. Bild: Camille Lin

Die beiden am weitesten verbreiteten Pinguinarten auf dem Südgeorgien-Archipel zeigen erste Anzeichen von Befall mit dem Vogelgrippe-Virus.

Esels- und Königspinguine auf Südgeorgien sind von der hochpathogenen Vogelgrippe befallen, warnt der British Antarctic Survey (BAS). Der BAS veröffentlichte gestern die biologischen Ergebnisse der Animal and Plant Health Agency (APHA) in Weybridge, Großbritannien. Die APHA gilt für die Weltgesundheitsorganisation (WHO) als Referenz für diese Epidemie. Es handelt sich um eine traurige Neuigkeit für den Archipel, die leider zu erwarten war, da die Krankheit bereits im Januar dieses Jahres bei Eselspinguinen auf den Falklandinseln festgestellt wurde.

Jeweils fünf Fälle wurden bei Königs- und Eselspinguinen an zwei Orten in Südgeorgien nachgewiesen: Will Point im Südosten und in der Nähe von Bird Island, wo 38 Eselspinguine verdächtig verendet waren. „Im Moment scheint es sich nicht um ein eingeschlepptes Virus zu handeln, sondern um ein örtliches“, sagt Dr. Norman Ratcliffe, Ornithologe bei der BAS. Wenn der Winter kommt, verteilen sich die Tiere auf dem Meer, was die Ausbreitung des Virus verringert. Dennoch sammeln sich Königs- und Eselspinguine weiterhin an gemeinsamen Schlafplätzen oder nisten den ganzen Winter über, so dass sie weiterhin gefährdet sein könnten“, so der Ornithologe. Bisher haben die BAS-Mitglieder keine ungewöhnlich hohe Sterblichkeit festgestellt, bedauern aber die Hinzunahme eines Faktors für die Sterblichkeit von Wildtieren.

Unmittelbar nach dem Auftreten des Virus setzte die Verwaltung von Südgeorgien Forschungsarbeiten mit Tierkontakt aus. Außerdem schränkt sie den Zugang zu bestimmten Orten auf der Insel ein und die Mitarbeiter desinfizieren Schuhe und Kleidung, um das Virus nicht weiter zu verbreiten. Die Überwachung der Arten in King Edward Point und Bird Island wird fortgesetzt, ebenso wie spezielle Kampagnen, um die Ausbreitung der Krankheit zu beobachten.

Die WHO warnte im August 2023 vor den besonderen und neuartigen Risiken, denen die Tierwelt der Antarktis und der subantarktischen Inseln in diesem Südsommer ausgesetzt ist. Im Oktober 2023 wurden in Südgeorgien erste Fälle bei Skuas (Raubvögeln) registriert. „Wir hatten erwartet, dass sie der Vektor sein würden“, kommentiert Dr. Norman Ratcliffe.

Doch es kam anders: Im November waren die Seeelefanten an der Reihe, Anfang 2024 dann die Pelzrobben, Küstenseeschwalben und Dominikanermöwen. In jüngerer Zeit wurde das Virus auch bei großen Albatrossen nachgewiesen. Für die Schwarzbrauenalbatrosse und die Graukopfalbatrosse auf Bird Island werden PCR-Testergebnisse erwartet.

Die Vogelgrippe hat bereits die Südlichen Shetlandinseln und den Norden der Antarktischen Halbinsel erreicht, ohne dass es bekannte Opfer unter den Pinguinen gab. Der Fall eines Skuas auf den Südlichen Orkneyinseln gilt weiterhin verdächtig.

Camille Lin, PolarJournal

Update vom 13. März: Mark Belchier, Direktor für Fischerei und Umwelt der Regierung von Südgeorgien und den Südlichen Sandwichinseln, spricht über den Aufbruch in den Südatlantik:

Obwohl es möglich ist, dass sich das Virus noch in den Königspinguin-Kolonien ausbreitet, werden die Königspinguine dem Virus bereits seit mehreren Monaten ausgesetzt sein.

Wir werden die Situation am Ende der Saison mit unseren wissenschaftlichen Experten besprechen und die Situation im Herbst und Winter weiterhin genau beobachten. Wir werden diese Informationen nutzen, um festzustellen, ob die Zugangsbeschränkungen zu den Orten im nächsten Frühjahr und Sommer aufrechterhalten werden müssen.

„Es wurden Tests an vielen Arten durchgeführt und es scheint, dass einige Arten, wie Chionis und Riesensturmvögel, noch nicht positiv getestet wurden und bislang nicht betroffen zu sein scheinen.“

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