Dégel du pergélisol : pas toujours une source d’inquiétude pour le climat | Polarjournal
Un schéma plus clair se dessine (Photo : Anna Konopczak / AWI)

Les processus biologiques qui se déroulent lors du dégel du pergélisol sont bien connus : lorsque la matière organique anciennement gelée se réchauffe, le processus de décomposition – en attente depuis des milliers d’années – se met en place, libérant dans l’atmosphère, sous forme de gaz, le carbone qui était auparavant enfermé dans la matière organique. De nouvelles recherches suggèrent toutefois que l’ampleur des dommages supplémentaires que le dégel du pergélisol peut causer au climat, en plus des changements provoqués par l’Homme, dépend d’un certain nombre de facteurs, y compris, peut-être de manière cruciale, la présence d’eau.

Il est important de comprendre ce qui arrive au pergélisol lorsqu’il dégèle, et ce de manière importante, en raison de l’étendue même du pergélisol et de la quantité de carbone qu’il pourrait potentiellement libérer dans l’atmosphère. Le pergélisol couvre un quart de l’hémisphère nord et, selon certaines mesures, il contient autant de carbone que l’air actuel. Sa libération en une seule fois pourrait entraîner une augmentation massive des gaz qui réchauffent le climat, ce qui exagérerait considérablement l’effet de serre.

Les auteurs d’un article récent, publié dans Global Change Biology, suggèrent toutefois que le dégel du pergélisol n’est pas toujours un problème climatique majeur. Il s’avère que, dans de bonnes conditions, les émissions de gaz à effet de serre peuvent être considérablement plus faibles que prévu. En effet, au lieu de libérer du méthane – un gaz à effet de serre puissant, bien que de courte durée, produit lors de la décomposition – le dégel du pergélisol peut en fait piéger une partie du méthane qui se trouve déjà dans l’air.

Cela s’explique en partie par le fait que la plupart des études sur les émissions de carbone dues au dégel du pergélisol ont été réalisées dans des régions où la couche de pergélisol est profonde, ce qui les rend plus résistantes au réchauffement. Le résultat n’est pas le même que celui des fines couches de pergélisol qui dégèlent et disparaissent complètement. Selon l’étude, lorsque le pergélisol disparaît complètement, il n’y a plus de couche de sol gelée pour empêcher l’eau de se dissiper ; au contraire, la couche superficielle du sol devient plus sèche, ce qui modifie un paramètre-clé pour la production de méthane.

Gazeuse lorsqu’elle est mouillée (Photo : Mats Björkman)

La quantité de méthane émise par le sol dépend de deux processus microbiens. D’une part, la production de méthane nécessite des environnements pauvres en oxygène et de préférence humides. En revanche, les environnements riches en oxygène, tels que ceux situés près de la surface du sol, consomment du méthane. Cela signifie qu’une variation relativement faible de l’humidité du sol dans les premiers centimètres peut avoir une incidence sur les émissions.

L’étude porte sur des données provenant de deux localités du nord de la Suède, près de la ville d’Abisko (photo ci-dessus). Là, lorsque les conditions du sol sont devenues plus sèches, la linaigrette vaginée, un type de plante adapté aux sols humides, a diminué, et le nombre d’arbustes a augmenté en nombre et en taille. La linaigrette vaginée, comme beaucoup d’autres plantes des zones humides, est presque creuse, avec une structure en forme d’éponge. Si cela permet à l’oxygène d’atteindre plus facilement les racines de la plante, cela permet également au méthane d’être évacué directement dans l’atmosphère, en contournant les bactéries de la couche superficielle du sol, riche en oxygène, qui en décomposeraient une partie. Lorsque la quantité de linaigrettes diminue, les émissions diminuent également.

Même si l’on trouve des types de pergélisol similaires au Canada ou en Russie, les auteurs de l’étude ne peuvent se prononcer avec certitude que sur les sites spécifiques de Suède qu’ils ont examinés. Néanmoins, leurs résultats contribuent à donner une image plus détaillée du dégel du pergélisol. Selon Mats Björkman, auteur principal de l’étude, d’autres études consisteront à prévoir si les zones actuellement couvertes par le pergélisol deviendront plus humides ou plus sèches, afin d’avoir une meilleure idée de la quantité de méthane que le dégel du pergélisol pourrait produire.

Toutefois, même si des conditions plus sèches pourraient prévaloir à l’avenir, améliorant ainsi sa capacité à absorber le méthane, l’objectif, selon l’auteur, devrait être d’empêcher la perte du pergélisol en premier lieu, et non d’essayer de déterminer si cela signifie que nous avons un budget carbone plus important que nous le pensions. « Le meilleur moyen de réduire l’effet de serre reste la réduction des émissions de gaz à effet de serre par l’humanité. »

Kevin McGwin, PolarJournal

Lien vers l’étude : Keuschnig et al. (2022) Glob Chang Biol 28 Reduced methane emissions in former permafrost soils driven by vegetation and microbial changes following drainage ; DOI : 10.1111/gcb.16137

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