Des concentrations élevées de polluants détectées chez des animaux en mer de Béring | Polarjournal
Les baleines du Groenland font partie des animaux examinés dans le cadre de l’étude et sont contaminées par des composés organiques persistants. Photo : Heiner Kubny

Contrairement à la pollution par les plastiques ou les gaz d’échappement, la contamination de l’environnement par les produits chimiques est moins connue du public. Une nouvelle étude menée en Alaska contribue aujourd’hui à attirer davantage l’attention sur les concentrations élevées et inquiétantes de polluants. Une équipe composée de chercheurs et de Yup’ik autochtones de l’île Saint-Laurent dans la mer de Béring a détecté dans les tissus de différentes espèces de phoques, de baleines du Groenland et de rennes – animaux dont se nourrissent les Yup’ik – des concentrations parfois extrêmement élevées de composés organiques persistants (POP) émis à des milliers de kilomètres.

L’île Saint-Laurent est située loin des régions industrielles densément peuplées, à l’ouest de l’Alaska et au sud du détroit de Béring. Et pourtant, les mammifères marins et les rennes chassés dans la régionpar les Yup’ik sont parfois fortement contaminés par des polluants, comme l’a révélé la nouvelle étude du Middlebury College, Vermont, et de l’initiative « Alaska Community Action on Toxics ».

Des chasseurs locaux ont fait don d’échantillons pour l’étude, qui a été publiée dans la revue Environmental Science and Pollution Research. Les chercheurs, qui comprenaient des habitants de l’île elle-même, ont trouvé des concentrations plus ou moins élevées de polybromodiphényléthers (PBDE) et de substances per- et polyfluoroalkylées (PFAS) dans les phoques, les baleines du Groenland et les rennes.

Viande de morse suspendue pour être séchée, un élément régulier de l’alimentation des habitants de Gambell, île Saint-Laurent. Les morses sont également exposés à des polluants. Photo : Alaska Department of Commerce, Community and Economic Development ; Division of Community and Regional Affairs’ Community Photo Library

Les PBDE sont utilisés comme retardateurs de flamme dans d’innombrables produits. Le champ d’application des composés PFAS est encore plus vaste : on les trouve par exemple dans les vêtements imperméables et respirants, dans les revêtements antiadhésifs ou dans les cosmétiques imperméables et durables. On attribue aux PFAS des effets néfastes sur la santé tels que des troubles de la thyroïde, des troubles du développement du fœtus, des troubles du développement neurologique et des cancers. En ce qui concerne les PBDE, il n’a pas été prouvé avec certitude qu’ils étaient cancérigènes. Mais ils peuvent également provoquer des troubles hormonaux et nuire au développement physique et mental des jeunes enfants.

Entre-temps, l’utilisation de nombreux composés à été interdite (avec des variations selon les États). Cependant, comme les substances de ces deux classes de produits chimiques ne se dégradent pas dans l’environnement, même celles qui ont été interdites il y a des décennies sont toujours présentes dans les eaux, les sols et même les animaux. Elles sont donc également appelées « produits chimiques éternels ».

Le muktuk est un aliment traditionnel des peuples autochtones de l’Arctique. Il se compose de peau de baleine et de la couche de graisse sous-jacente, dans laquelle la concentration de polluants est généralement particulièrement élevée. Photo : Dr. Michael Wenger

La recherche actuelle sur l’île Saint-Laurent illustre comment les polluants persistent pendant des décennies, sont transportés dans les régions les plus reculées et affectent la population régionale.

« Nous sommes contaminés contre notre gré », déclare à Alaska Public Media Vi Waghiyi, originaire du village insulaire de Savoonga et co-auteure de l’étude. Malgré cela, les gens devraient continuer à se nourrir de manière traditionnelle, poursuit Mme Waghiyi, qui est directrice de programme pour la santé et la justice environnementale au sein de l’organisation Alaska Community Action on Toxics (ACAT). « Notre peuple pense toujours que les avantages l’emportent sur les risques. C’est notre identité. Nous sommes étroitement liés à notre terre, aux eaux et à la faune qui ont nourri notre peuple depuis toujours ».

Alors qu’une partie des résultats de l’étude sont similaires à ceux des recherches précédentes en Arctique, l’équipe a également fait de nouvelles découvertes. Apparemment, ils ont pu détecter pour la première fois des composés PFAS dans le lard et les muscles des baleines du Groenland. Ils ont également constaté que les phoques présentaient les plus fortes concentrations de PBDE de toutes les espèces étudiées.

Selon l’étude, les phoques, comme ce phoque barbu, sont particulièrement exposés aux polluants. Photo : Heiner Kubny

L’étude actuelle est la plus récente d’un programme de recherche mené par l’ACAT avec ses partenaires. Le programme de recherche se caractérise par le fait qu’il se concentre sur la communauté et s’appuie sur le leadership et les connaissances locales, a déclaré Mme Waghiyi, qui a été nommée l’année dernière à un conseil consultatif de la Maison-Blanche sur la justice environnementale. « C’est l’une des rares études où nous ne sommes pas seulement des objets de recherche », dit-elle.

Selon Sam Byrne, professeur assistant en santé biologique et globale au Middlebury College, Vermont, et auteur principal de l’étude, les sources des polluants sur l’île Saint-Laurent sont à la fois lointaines et locales. Il est même possible de faire la distinction entre les deux.

Des installations militaires fermées depuis longtemps et des décharges sur l’île contribuent donc également à la pollution, comme par exemple les PCB (polychlorobiphényles), qui ont été trouvés près du Northeast Cape et qui ne sont normalement pas transportés aussi loin. La contamination par des sources locales est également étudiée dans le cadre du programme de recherche, mais ne faisait pas partie de cette étude.

L’île Saint-Laurent est située entre la côte est de la Russie et la côte ouest de l’Alaska, au sud du détroit de Béring. Carte : GoogleEarth

L’ACAT estime toutefois que le changement climatique pose d’autres problèmes : la fonte de la glace de mer et des glaciers, le dégel du pergélisol et la propagation des microplastiques qui étaient auparavant emprisonnés dans la glace, selon Mme Waghiyi et Pam Miller, directrice de l’ACAT et également co-auteure de l’étude.

« La convergence entre le climat, les produits chimiques et les plastiques n’a pas encore été pleinement reconnue par la communauté scientifique ou les militants pour la justice climatique », a déclaré Miller.

Julia Hager, PolarJournal

Lien vers l’étude : Byrne, S., Seguinot-Medina, S., Waghiyi, V. et al. PFAS et PBDEs in traditional subsistence foods from Sivuqaq, Alaska. Environ Sci Pollut Res (2022). https://doi.org/10.1007/s11356-022-20757-2

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