Les fossiles découverts dans l’est du Groenland mettent en lumière l’évolution des vertébrés terrestres | Polarjournal
D’innombrables trésors paléontologiques sont probablement encore enfouis dans les couches rocheuses de l’est du Groenland. Lors de son expédition, l’équipe de recherche du professeur Per Ahlberg a découvert des trésors tels que des restes fossiles de lycopodes (à droite) et surtout de vertébrés terrestres à quatre pattes (à gauche), ouvrant ainsi une porte sur l’évolution des vertébrés terrestres et de leur environnement, il y a plus de 360 millions d’années. Images : Grzegorz Niedzwiedzki, avec l’aimable autorisation de l’Université d’Uppsala

Que les vertébrés terrestres actuels, dont les humains, aient évolué à partir d’ancêtres vivant dans l’eau est un fait. Il est également vrai que ces indices proviennent de découvertes faites au Groenland il y a près de 80 ans. Mais pendant longtemps, ces découvertes sont restées les seules et ont laissé un grand vide dans l’histoire de l’évolution du premier vertébré terrestre. Cela devrait désormais changer, maintenant qu’un groupe de recherche a collecté plus de 200 kilos de fossiles dans l’est du Groenland.

Cette équipe de recherche constituée de six personnes et dirigée par le professeur Per Ahlberg, expert à l’Université d’Uppsala, a découvert les restes de quatre à cinq vertébrés terrestres quadrupèdes différents, pour la plupart inconnus jusqu’à présent, appelés tétrapodes. De plus, de nombreux restes de plantes, d’arthropodes ressemblant à des scorpions, de fougères et même d’excréments fossiles ont été ajoutés à la collection, donnant des indications sur l’habitat dans lequel les animaux vivaient et sur son évolution. Au total, plus de 200 kilos de fossiles ont été collectés par les scientifiques lors de leur expédition, menée par le guide d’expédition Alex Chavanne. « C’est absolument incroyable », déclare le professeur Ahlberg. « Nous avons découvert plus de matériel et de meilleure qualité que nous n’aurions jamais osé en rêver. Cela va révolutionner notre compréhension du développement précoce des vertébrés terrestres ».

« Les fossiles découverts datent de la fin de la période dévonienne, il y a 359 millions d’années », explique Per Ahlberg à PolarJournal. « Il s’agit d’un moment important dans l’histoire de l’évolution des vertébrés terrestres (ou tétrapodes, comme on les appelle aussi). Les découvertes de pistes fossiles en Pologne et en Irlande montrent que les vertébrés qui vivaient auparavant dans l’eau ont effectué leur transition vers la terre ferme au Dévonien moyen, il y a 393 à 383 millions d’années. Dans le Dévonien tardif du Groenland, dans des couches à peine plus anciennes que celles explorées par l’expédition de cette année, les chercheurs ont trouvé des fossiles presque complets des tétrapodes Ichthyostega et Acanthostega. Ces animaux combinent des caractéristiques semblables à celles des poissons et des caractéristiques terrestres et représentent un instantané de la transition évolutive ».

Mais la manière dont les animaux avaient évolué à la fin du Dévonien et au début du Carbonifère est longtemps restée un grand point d’interrogation. Car on n’a guère trouvé de fossiles. « C’est un peu regrettable, car c’est précisément à la frontière entre le Dévonien et le Carbonifère qu’il se passe quelque chose de vraiment intéressant : de nombreux groupes de poissons s’éteignent, et les tétrapodes deviennent presque « invisibles » pendant un certain temps, avec seulement quelques fossiles. Lorsqu’ils redeviennent visibles, un peu plus tard dans le Carbonifère, ils sont beaucoup plus développés », explique Per Ahlberg. À l’époque, près de 50 % des espèces animales marines se sont éteintes lors de deux extinctions massives. Il espère maintenant que ces découvertes permettront de faire la lumière sur l’évolution des vertébrés terrestres avant leur extinction à la limite Dévonien-Carbonifère.

Les chercheurs ont réussi leur coup sur l’île Ymer, à l’est du Groenland. Située entre les deux grands systèmes de fjords de l’Empereur François-Joseph et du Roi Oscar, cette île, avec son mont Celsius, avait déjà été le lieu de découverte de fossiles de tétrapodes. Dans les années 1930 à 1950, on y a découvert plusieurs fossiles d’ichtyostega, un genre d’animal longtemps considéré comme le lien entre poissons et vertébrés terrestres. Cependant, de nouvelles analyses montrent que l’évolution des vertébrés aquatiques vers les vertébrés terrestres a été plus complexe, et que la classification des genres connue jusqu’à présent doit être revue.

Les découvertes faites par les scientifiques, parfois dans des conditions très glaciales et difficiles, devraient en tout cas y contribuer. Les prochaines années, les chercheurs seront en tout cas occupés à évaluer les fossiles. Et pendant ce temps, de nombreux autres fossiles attendent d’être découverts dans les strates rocheuses du Mont Celsius. Comme ils attendent d’être découverts depuis des centaines de millions d’années, le temps qui les sépare de leur éventuelle découverte devrait leur sembler n’être qu’un clin d’œil.

Dr. Michael Wenger, PolarJournal

Photo de l’article : Fragment de crâne, photo : Grzegorz Niedzwiedzki, avec l’aimable autorisation de l’Université d’Uppsala

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