Les feux de forêt ont autrefois marqué le paysage de l’Antarctique | Polarjournal
C’est difficile à croire, mais les îles et d’autres zones de la péninsule Antarctique étaient autrefois une oasis de verdure avec des forêts claires et des maquis, mais cette végétation pouvait facilement s’embraser. Image : Michael Wenger

Aujourd’hui, quand on entend parler de feux et de régions polaires, on pense inévitablement aux gigantesques incendies de plus en plus fréquents en Arctique. Presque personne n’associerait son équivalent austral, aux feux de forêt et de brousse, ne serait-ce qu’en raison de l’absence de végétation. Mais cela n’a pas toujours été le cas, comme l’avait déjà montré une étude en 2015. Un nouveau travail qui vient d’être publié a découvert de nouveaux indices surprenants sur la fréquence des catastrophes naturelles.

Il y a 75 millions d’années, des îlots de forêts claires étaient souvent victimes de feux de forêts et de maquis, aussi appelés paléomaquis, là où se trouvent aujourd’hui la péninsule Antarctique et les Shetland du Sud. C’est le résultat des recherches menées par une équipe de chercheurs chiliens et brésiliens dirigée par le Dr Joseline Manfroi et le Dr Marcelo Leppe de l’Institut antarctique chilien INACH. Selon l’équipe de recherche, les incendies ont été des moteurs importants dans le développement de la végétation de cette région et ont été beaucoup plus fréquents qu’on ne le pensait auparavant. Les scientifiques chiliens et brésiliens livrent ainsi de nouvelles pièces de mosaïque dans l’image de la région à l’époque des dinosaures. Ce travail a été publié récemment dans la revue Frontiers in Earth Science.

L’équipe de recherche du Dr Manfroi a trouvé des preuves de la fréquence des incendies dans les strates rocheuses de l’île King George, l’une des îles South Shetland, situées au large de la péninsule antarctique. Là où aujourd’hui les glaciers recouvrent les îles, il se trouvaient 75 millions d’années avant notre ère des espèces une sorte de conifères ou de résineux, des espèces apparentées aux cèdres. Point de manchots, ni de phoques, mais des dinosaures vivant dans les forêts et les zones de savane. Les montagnes de glace n’étaient alors que des montagnes de feu et des volcans qui façonnaient le paysage. Ce sont eux qui, selon les chercheurs, étaient responsables des fréquents incendies, rien d’inhabituel pour la fin du Crétacé. « Cependant, contrairement à ce que l’on pourrait penser, ce ne sont pas les coulées de lave en fusion issues d’un volcanisme actif qui ont consumé la végétation, mais plutôt le contact de la végétation avec les nuages de cendres chauffées, les nuages pyroclastiques émis par les volcans et conservés dans les archives géologiques sous forme de sédiments volcaniques très fins, comme les tufs volcaniques », explique le Dr Manfroi. « Ces nuages de cendres ultra chaudes ont atteint les forêts et ont déclenché les incendies ».

Les plantes brûlées sont restées sous forme de restes de charbon déposés en couches sur le sol et ont ainsi pu être analysées par le Dr Manfroi et ses collègues du Chili et du Brésil. Les résultats ont montré que l’île devait autrefois être recouverte d’une forêt de conifères, de fougères et de plantes à fleurs précoces. En outre, les chercheurs ont trouvé des indices d’incendies répandus et fréquents. Selon le Dr Manfroi, il s’agissait d’un aspect important de l’histoire de la végétation de la région. « Les effets du feu sur la végétation étaient très répandus et ont façonné et influencé les forêts du sud au cours du Crétacé, ce qui a eu un impact sur le développement et la biodiversité floristique dans ces régions du monde ». La diversité botanique de la région était alors tout à fait élevée, comme le montrent les fossiles découverts à différents endroits de la péninsule Antarctique. Des études antérieures ont également montré qu’une grande partie de l’Antarctique occidental était recouverte d’une forêt tropicale tempérée. Mais à la fin, ces régions se sont tellement refroidies que les arbres, les fougères et les fleurs ont laissé place aux fleurs de glace.

Dr. Michael Wenger, PolarJournal

Lien vers l’étude : Manfroi et al (2023) Front. Earth Sci. 11 « Antarctic on fire » : Paleo-wildfire events associated with volcanic deposits in the Antarctic Peninsula during the Late Cretaceous ; doi.org/10.3389/feart.2023.1048754

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