Trois ans de fermetures pour les compagnies touristiques du parc Denali en Alaska | Polarjournal
Le glissement de terrain à Pretty Rocks, sur la route du parc national de Denali, environ à mi-parcours, est visible depuis le 5 mai. Le projet d’installation d’un nouveau pont qui permettra la réouverture de la route est difficile en raison des complexités géologiques et logistiques, notamment le pergélisol riche en glace, une bande d’argile et l’éloignement général. L’achèvement des travaux est désormais prévu pour le milieu de l’été 2026, alors que l’estimation précédente était de 2025. Photo : Yereth Rosen / Alaska Beacon

Un nouveau programme d’enlèvement de l’argile à Pretty Rocks repousse à 2026 l’achèvement du pont et de l’accès au parc.

Au milieu de l’été 2026, les visiteurs emprunteront probablement un nouveau pont sophistiqué qui éloignera les risques géologiques, un exemple type d’apdaptation au changement climatique en Alaska. D’ici là, le service des parcs nationaux et l’industrie du tourisme devront faire face à trois années supplémentaires de fermeture à mi-chemin de l’unique route du parc pour éviter les glissements de terrain en cours sur un site escarpé et périlleux appelé Pretty Rocks.

Là où la route devient courbe, à mi-parcours des 150 km, un site connu pour ses vues spectaculaires sur une vallée appelée Plains of Murie, un tronçon de route a disparu, laissant place à un précipice presque à pic. Lorsque le soleil frappe la paroi rocheuse du côté nord, comme ce fut le cas le premier vendredi de mai, des mottes de terre et de roches dévalent presque sans cesse la pente.

En août 2021, la route a été fermée à cet endroit ; cette section était encore intacte mais jugée trop dangereuse pour les déplacements publics. Les dangers étaient alors évidents, selon Dave Schirokauer, chef de l’équipe des sciences et des ressources du parc national de Denali. Il a indiqué un site sur le tronçon de route qui s’est effondré. « Juste là, dans le coin, nous pouvions voir de la glace. Un pergélisol très, très riche en glace se trouvait à la surface et était bien visible », a-t-il déclaré lors d’une visite organisée le 5 mai.

Pretty Rocks en est arrivé là à la manière d’Hemingway: progressivement, puis soudainement. La pente s’est légèrement déplacée dans les années 1960 et probablement depuis des décennies, selon le service des parcs. Mais, avant 2014, elle ne causait guère de problèmes, hormis quelques petites fissures occasionnelles dans le revêtement de la route, selon les responsables du parc. Au fur et à mesure que le climat se réchauffait, le mouvement des pentes, mesuré en centimètres par an avant 2014, est passé à quelques centimètres par mois en 2017, à des centimètres par semaine l’année suivante, puis par jour en 2019. En 2021, la pente glissait à 2 cm par heure, d’après les responsables du parc. Un effondrement en août 2021 a entraîné la fermeture brutale de la route et la fin prématurée de certains voyages au Denali.

Le projet de réouverture de la route à Pretty Rocks, qui devrait coûter environ 100 millions de dollars (94 millions d’euros), est un véritable défi. Le site est éloigné et escarpé. Le pont doit être adapté au pergélisol, suffisamment solide et sûr pour transporter des autocars de tourisme et résister aux tremblements de terre, suffisamment discret pour se fondre dans l’environnement et construit de manière à minimiser l’impact sur les visiteurs du parc et la faune et la flore.

(Photo : Yereth Rosen / Alaska Beeacon)
Dave Schirokauer, chef de l’équipe des sciences et des ressources du parc national de Denali, se trouve le 5 mai au point de retournement de la fourche Est sur la route du parc, à mi-parcours environ de l’itinéraire de 150 km. Les autocars de tourisme ne peuvent pas aller plus loin sur la route en raison de la fermeture, à quelques kilomètres à l’ouest, du dangereux site de glissement de Pretty Rocks (Photo : Yereth Rosen / Alaska Beacon).

La conception comprend des ancrages pour loger verticalement et en angle. Il comprend également 23 thermosiphons – des dispositifs qui extraient la chaleur du sol – afin de préserver une poche de pergélisol riche en glace découverte à 85 pieds sous la surface à l’extrémité est, a déclaré Steve Mandt, l’ingénieur du parc qui coordonne le projet.

La géologie du site repousse l’ouverture de la route

La géologie du site rend toute fixation complexe. Le pergélisol est recouvert d’un glacier rocheux, qui est un conglomérat de roches et de glace gelé mais en cours de dégel. Il y a de l’argile, qui dégèle à une température plus basse que celle nécessaire pour faire fondre la glace. L’eau de pluie s’infiltre dans tout cela et, selon la saison, fait gonfler la glace ou accélère sa fonte. « Il y a donc de la roche, de la pluie qui gèle et une importante couche de glace qui se déplace », a déclaré M. Schirokauer.

L’argile s’est révélée particulièrement problématique. Selon Sharon Stiteler, porte-parole du parc, la récente découverte que les ouvriers devront retirer 60 000 mètres cubes d’argile du côté ouest du site prévu pour le pont, au lieu des 20 000 mètres cubes estimés précédemment, entraîne un retard d’un an dans l’achèvement prévu du projet.

L’abandon de l’ouverture de la route en 2025 constitue un revers pour l’industrie du tourisme.

« Le délai supplémentaire est évidemment décevant », a déclaré Jillian Simpson, présidente et directrice générale de l’Association de l’industrie du voyage de l’Alaska (Alaska Travel Industry Association). Mais la route est « un élément critique de l’infrastructure » et l’industrie comprend « combien il est important de bien faire les choses », a-t-elle déclaré. « Denali est le pivot du tourisme lorsqu’il s’agit d’explorer l’Alaska par voie terrestre.

Lorsque le pont sera devenu réalité, Denali sera occupé par des foules de touristes plus nombreuses qu’à l’accoutumée.

Le 5 mai, des entreprises touristiques bordent la Parks Highway à l’extérieur de l’entrée du parc national de Denali, à un endroit surnommé « Glitter Gulch ». Les boutiques, les restaurants et les compagnies d’excursions, qui ne sont pas encore ouverts ce jour-là, dépendent de l’affluence au Denali. L’année dernière, la seconde moitié de la route étant fermée, certaines entreprises ont eu plus d’opportunités, mais d’autres, comme les restaurants, ont eu du mal à gérer les foules (Photo : Yereth Rosen / Alaska Beacon).

Un campement situé sur le site de graviers du parc et exploité au cours des prochaines saisons estivales servira à 50 travailleurs ou plus qui feront la navette, leurs véhicules alternant à certains endroits avec les autocars de tourisme.

L’accès au site de Pretty Rocks est si étroit que les camions de travaux doivent être reculés car il n’y a pas assez d’espace pour que les gros véhicules puissent faire demi-tour. Il y aura du bruit, comme celui du battage des pieux, mais l’objectif est de le réduire au minimum.

Pour les touristes, il s’agira d’une nouvelle année d’arrêt au site appelé East Fork, à mi-chemin de la route, où se trouve une station temporaire de gardes forestiers dans une yourte et suffisamment d’espace pour que les bus puissent faire demi-tour.

« C’est le nouvel Eielson », a déclaré M. Schirokauer, faisant référence au centre d’accueil des visiteurs d’Eielson, temporairement fermé, qui est normalement un lieu d’arrêt et de retournement très prisé.

L’année dernière, c’était la première année complète de fermeture de Pretty Rocks, le nombre de visiteurs borné en arrière de la pandémie de Covid-19, bien qu’il ne représente que 88 % des niveaux typiques d’avant 2020, selon une analyse du département du travail et du développement de la main-d’œuvre de l’Alaska, une agence de l’État. Selon les employés du parc, ceux qui sont venus à Denali étaient curieux d’en savoir plus sur le glissement de terrain. Selon Mme Stiteler, de nombreuses personnes qui avaient pris le bus aussi loin que possible, jusqu’à l’embranchement d’East Fork, ont parcouru à pied la distance supplémentaire pour voir le site de leurs propres yeux.

Cette année, l’Alaska est en passe d’accueillir un nombre record de 1,6 million de croisiéristes, et l’on s’attend à ce que les foules soient plus nombreuses. Selon Brooke Merrell, directeur du parc, Denali devrait être en mesure de faire face à l’augmentation du trafic, même si la moitié de la route est fermée.

« Nous avons l’impression d’avoir eu une bonne année d’entraînement l’année dernière pour être sûrs de bien faire les choses », a-t-elle déclaré. « Nous pensons que nous serons en mesure de l’accueillir avec la partie de la route dont nous disposons cette année.

Un escalier temporaire à l’aire de retournement d’East Fork sur la route du parc national Denali, que l’on voit ici en mai 2022, permet aux visiteurs d’accéder à la plaine de la rivière en dessous de la plate-forme de la route et d’explorer le territoire du parc au-delà de la zone de fermeture de Pretty Rocks (Photo : Service des parcs nationaux).

Il reste possible de contourner Pretty Rocks pour se rendre dans la moitié ouest du parc. Un escalier raide permet d’accéder temporairement à la vallée de la rivière en contrebas depuis le terminus du bus de l’East Fork. Selon le personnel du parc, environ 15 % des visiteurs qui ont pris la navette jusqu’ici l’année dernière ont choisi de faire cette descente pour de brèves promenades ou même des randonnées plus importantes.

Les utilisateurs de l’arrière-pays munis des permis appropriés peuvent continuer à explorer le territoire qui est actuellement hors d’atteinte des routes du parc. Les voyageurs fortunés peuvent d’ailleurs prendre l’avion pour Kantishna, la parcelle de terre privée au bout de la route, et séjourner dans des lodges de luxe où les tarifs dépassent largement les 1 000 dollars par jour.

L’industrie du tourisme s’est adaptée à cette nouvelle réalité. Pour les entreprises locales, l’année dernière a été mitigée, certains opérateurs ayant pu profiter de l’augmentation du trafic résultant de la réduction des trajets en bus, tandis que d’autres ont connu des difficultés, a déclaré Vanessa Jusczak, de la chambre de commerce de Denali, basée à Healy. Les compagnies d’excursion ont eu plus de succès, mais les restaurants, qui manquent de personnel, ont été accablés par les foules qui se présentaient à des heures normalement peu fréquentées, a-t-elle déclaré par courrier électronique.

À Anchorage, cet été, les personnes qui prévoient de visiter Denali semblent bien conscientes de la fermeture de la route, a déclaré Jack Bonney, vice-président de l’Anchorage Convention and Visitors Bureau (Bureau des congrès et des visiteurs d’Anchorage).

« Cela ne semble pas influencer leur choix d’aller ou non à Denali », a-t-il déclaré. Bien que « la fermeture soit dans l’esprit des gens », le parc continue d’être considéré comme une destination attrayante.

La fermeture de la route n’affecte pas seulement l’activité humaine. Le service des parcs entreprend une étude sur les ours afin de déterminer l’impact que l’absence de trafic routier pourrait avoir sur eux, a déclaré M. Schirokauer. Il est prévu d’installer 18 à 20 animaux, dont la moitié à l’est de Pretty Rocks et l’autre moitié à l’ouest, là où la route est fermée.

Si le cas de Pretty Rocks est spectaculaire et visible en raison de son emplacement et des désagréments qu’il occasionne, les glissements de terrain provoqués par le dégel se multiplient dans tout le Nord. Dans le corridor routier de Denali, plus de 140 sites plus de 140 ont été recensés.

Des croisiéristes se promènent sur le front de mer à Juneau le 9 mai. Le nombre de croisiéristes arrivant en Alaska devrait atteindre un nouveau record cette année, ce qui devrait entraîner une augmentation du nombre de visiteurs à Denali, où la moitié de la route reste fermée en raison d’un risque de glissement de terrain (Photo : Yereth Rosen / Alaska Beacon).

Le long des autres routes de l’Alaska, il y a des dangers dans d’autres parcs nationaux et des sites en dehors des parcs. Il s’agit notamment de Ruisseau de l’ardoise le long de la Parks Highway, juste à l’entrée de Denali, où le dégel du pergélisol semble se combiner à des précipitations extrêmes pour créer un potentiel de maux de tête et menaces en matière de maintenance à un câble de fibre optique récemment installé et à d’autres infrastructures, et la Dalton Highway, la seule route terrestre vers les champs pétrolifères du versant nord, où le dégel « lobes de débris gelés« La glace, la terre, la roche et la végétation dévalent les pentes et obligent à des déviations et à des ajustements. À l’est de l’Alaska, dans les Territoires du Nord-Ouest du Canada, les glissements de terrain et les effondrements provoqués par le dégel rongent la route de Dempster.

En dehors des routes, le dégel des flancs des montagnes, en particulier des montagnes côtières, constitue un danger majeur, car les débris déversés peuvent provoquer des tsunamis localisés. Le nord du sud-est de l’Alaska, où de hauts sommets s’élèvent de façon spectaculaire au-dessus des fjords glaciaires, est un point névralgique en matière de glissements de terrain. Là-bas, et dans les régions voisines du Canada, le rythme des glissements de terrain est accéléré par la combinaison du retrait glaciaire et du dégel du pergélisol des montagnes qui déstabilise les pentes.

En 2015, à Taan Fjord, une zone côtière du parc national de Wrangell-St Elias, le flanc d’une montagne s’est effondré, projetant des rochers et des débris dans l’eau et déclenchant un tsunami local de près de 200 mètres, ce qui en fait le quatrième tsunami le plus important jamais enregistré. Personne n’a été touché par ce phénomène, mais l’histoire a été différente au Groenland en 2017, lorsqu’un glissement de terrain massif dans une zone glaciaire a provoqué un tsunami qui a tué quatre personnes.

À Denali, le pont de Pretty Rocks ne marquera pas la fin des travaux. Le financement fédéral obtenu pour le pont est également destiné à couvrir une deuxième phase du projet visant à résoudre le problème d’un autre site instable situé à moins d’un kilomètre à l’est, appelé Bear Cave.

Yereth Rosen, Alaska Beacon

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