Mi-temps au Svalbard : moins de visiteurs que prévu, pas moins de problèmes | Polarjournal
Enfin, une saison estivale normale en 2023 au Svalbard ? Le bilan à mi-parcours semble plutôt mitigé. Photo : Michael Wenger

Depuis le début de la saison estivale en mai, de nombreux bateaux et leurs passagers ont sillonné l’archipel du Svalbard et ses alentours. Ce qui est habituel dans le sport peut être appliqué au tourisme, à savoir une analyse de la première mi-temps, le résultat est plutôt mitigé.

Disons-le d’emblée : cet article n’a pas pour but de régler des comptes avec le tourisme en Arctique et ses représentants, ni de faire l’éloge de la cause, de certaines entreprises, organisations ou individus, mais plutôt de proposer un regard sobre et objectif sur le déroulement de la saison estivale jusqu’à présent dans l’archipel administré par la Norvège, au-delà des polémiques sur le sens et le non-sens du tourisme en Arctique. Les débats à ce sujet ont été tellement houleux avant la saison qu’on pourrait facilement y voir la raison des températures élevées au Svalbard en ce début de saison.

En effet, dans cet archipel qui est un haut lieu de l’Arctique, les températures ont été supérieures aux moyennes mensuelles pendant 19 jours en mai et juin. Des photos ont été régulièrement postées sur les réseaux sociaux. Grâce à un soleil radieux et une végétation abondante, elles auraient pu être prises dans n’importe quelle région des Alpes si elles n’avaient pas été accompagnées de banquises, de grands glaciers et d’animaux de l’Arctique. Les morses, les rennes et les renards polaires étaient particulièrement nombreux. Mais les baleines et bien sûr les ours ont également fait le tour de Facebook, Instagram et des autres canaux.

Ces images, ainsi que les déclarations et les rapports des passagers, des guides et des équipages des bateaux, permettent de conclure qu’en termes d’expériences, le déroulement de la saison estivale a jusqu’à présent répondu aux attentes, voire les a dépassées. Et ce, malgré les réserves initiales de divers représentants du tourisme qui avaient critiqué des mesures de régulation trop strictes de la part des autorités, par exemple la fermeture de certaines régions ou la distance minimale de 500 mètres avec les ours polaires et une distance de sécurité de 300 mètres avec les colonies d’oiseaux.

Mais malheureusement, tous les bateaux n’ont pas respecté les directives prises par les autorités comme mesures de protection contre les perturbations. Selon un rapport de Sysselmestern datant de début juillet, plusieurs cas d’accès non autorisé, de non-respect des distances minimales et d’intrusion dans des réserves protégées font l’objet d’une enquête. Le chef de la police responsable, Sten Olav Breidli, a déclaré au journal local Svalbardposten: « Nous parlons de différents types de navires utilisés pour les croisières, par l’industrie du tourisme et pour la recherche ». Il a en outre expliqué que pour certains navires, plusieurs infractions faisaient l’objet d’une enquête. Selon lui, les rapports sur les infractions proviennent aussi bien des observations de la population locale que des propres observations des autorités.

Bien que la carte de Marinetraffic.com (à gauche) montre de nombreux bateaux autour du Svalbard, le nombre de visiteurs est plus faible que prévu. Graphique : Marine Traffic

Ces incidents, s’ils s’avéraient être de véritables violations de la loi, ne feraient que donner des arguments supplémentaires aux partisans d’une réglementation plus stricte pour protéger la nature. Avant même le début de la saison, ce sujet a fait l’objet de nombreuses discussions. L’un des principaux arguments des partisans était le nombre croissant de passagers voyageant à bord de navires. Avant le début de la saison, des chiffres allant jusqu’à 75 000 passagers avaient circulé pour cette saison. Cela a suscité l’inquiétude des autorités et de certains prestataires de services, comme l’hôpital de Longyearbyen. Mais à mi-parcours de la saison, il s’avère que ce chiffre était trop élevé. Le Svalbard Cruise Forum, fondé en début d’année, et sa directrice Eva Britt Kornfeldt ont indiqué aux médias qu’ils s’attendaient plutôt à 67 000 passagers dès le début de la saison, mais que ce chiffre ne serait pas atteint. Selon eux, le taux de remplissage moyen est inférieur à 80%.

C’est d’autant plus surprenant si l’on considère la saison antarctique 2022/23 qui, avec plus de 105 000 passagers, avait permis d’atteindre un nouveau record (et de nombreuses critiques). Les experts de l’industrie du voyage expliquent ce mauvais taux de remplissage par une multitude de facteurs. Parmi ceux-ci, on peut citer une offre excédentaire due au nombre croissant d’opérateurs et de navires qui veulent se tailler une part du gâteau des croisières polaires. D’autre part, les agents de voyage et les agences ont signalé un intérêt accru pour les croisières et les voyages d’expédition.

Au Svalbard, ces deux secteurs se partagent le nombre de passagers à un peu plus de 60:35, le reste étant constitué de petits yachts. Au début, le Svalbard Cruise Forum avait parlé d’environ 41 000 passagers de croisière et 26 000 voyageurs d’expédition.

Bien qu’il y ait eu jusqu’à présent moins de passagers à Longyearbyen que prévu, les inquiétudes exprimées dès le printemps par les représentants du secteur de la santé à Longyearbyen se sont avérées fondées. « Nous ne remarquons pas une baisse de la pression sur l’hôpital », explique Kristin Furu Grøtting, directrice du département de la santé chez Sysselmesteren. La direction là-bas parle d’une crise due à un trop grand nombre de personnes portant des problèmes de santé. « Beaucoup de patients des navires sont très âgés et ont un nombre étonnant d’antécédents médicaux. Donc, une fois qu’ils tombent malades, ils vont très mal », explique le médecin-chef Ole Tveiten dans une interview accordée à Svalbardposten.

Kristin Furu Grøtting pense en outre que beaucoup de passagers, mais aussi de médecins de bord et d’opérateurs, ne sont pas conscients de la situation particulière de l’hôpital. La situation s’est quelque peu améliorée grâce à la collaboration avec l’AECO (Association of Arctic Expedition Cruise Operators) et le Svalbard Cruise Forum. Mais à long terme, ils sont tous deux convaincus que la limitation à 750 passagers par bateau est une meilleure solution.

L’analyse de la première mi-temps montre que le Svalbard peut encore briller et convaincre sous la lumière du soleil de minuit grâce à ses richesses naturelles (et à la météo actuelle). Mais les problèmes qui sont déjà apparus au grand jour ne disparaîtront probablement pas au cours de la deuxième mi-temps et continueront à préoccuper les acteurs bien après la fin de la saison.

Dr. Michael Wenger, PolarJournal

Image de contribution : Webcam Port Longyearbyen

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