Les expéditions de l’Ocean Warrior Foundation remportent un franc succès | Polarjournal
Une équipe d’expédition heureuse après un voyage réussi. Photo : Ocean Warrior

Les deux « Foundation Expeditions » de dix jours du projet Ocean Warrior se sont déroulées en septembre dans le nord-est du Svalbard et ont été un succès sur toute la ligne. Elles ont permis de poser la première pierre d’une décennie de recherche sur le climat dans des régions de l’Arctique peu ou pas explorées jusqu’à présent.

« Cela a parfaitement fonctionné. Je n’aurais pas pu être plus heureux à la fin de ces expéditions. Je pense que nous avons atteint nos objectifs au cours des dix premiers jours », nous dit Jim McNeill, chef d’expédition et fondateur du projet Ocean Warrior, lors d’une interview peu après son retour. « Nous avons reçu un énorme soutien. Je n’ai lancé « Ocean Warrior » qu’en janvier. La vague d’intérêt est tout simplement fantastique. Il a été construit sur les fondations d' »Ice Warrior », qui fonctionne depuis 22 ans, cela a peut-être aidé. Je savais ce que je voulais et ce qui fonctionnait, mais j’étais comme un poisson dans l’eau. C’est un domaine totalement nouveau pour moi ».

L’objectif des deux expéditions était de connaître en détail le S/V Linden, de le voir en action, de décider avec les scientifiques de la configuration du navire, des instruments à installer et des paramètres à mesurer année après année.

Il était également important de savoir si les (citoyens-)scientifiques participants se sentaient à l’aise à bord et s’accommodaient de tout, et si les gardes alternées fonctionnaient. « Nous avons fait le tour de tout cela et je suis très satisfait. Nous sommes maintenant dans une position qui nous permet de faire avancer les choses », a déclaré Jim McNeill.

Sur le S/V Linden, tous les membres de l’équipage peuvent et doivent mettre la main à la pâte. Photo : Ocean Warrior

Douze ou dix participants étaient à bord, dont des scientifiques, des citoyens scientifiques, des journalistes, des photographes, des naturalistes et des producteurs de films sur la nature, qui ont été non seulement parfaitement pris en charge par l’équipage professionnel de dix personnes, mais aussi parfaitement formés à la navigation sur le trois-mâts. Même le participant le plus âgé, 76 ans, a grimpé dans le gréement et mis les voiles.

Les conseils scientifiques ont été prodigués par le professeur Icarus Allen, PDG du Plymouth Marine Laboratory, qui a joué un rôle déterminant dans la préparation du navire pour les futures activités scientifiques. Et Ian McCarthy, naturaliste et réalisateur de films pour la BBC, a fait découvrir aux participants la faune arctique. Ils ont notamment pu observer de nombreux phoques, deux ours polaires, d’innombrables oiseaux de mer et une soixantaine de morses.

Jim McNeill, chef d’expédition et fondateur d’Ocean Warrior (à gauche), et le professeur Icarus Allen, PDG du Plymouth Marine Laboratory. Photo : Ocean Warrior

Jim McNeill ne tarit pas non plus d’éloges sur l’équipage professionnel, essentiellement danois. Outre les deux capitaines très expérimentés dans les relevés scientifiques, il a été particulièrement impressionné par les jeunes navigateurs qui venaient de terminer l’école de voile et pour qui ces expéditions étaient les premiers vrais voyages.

Outre les nombreuses expériences positives, Jim McNeill a malheureusement aussi raconté des choses choquantes : Le S/V Linden est passé à un endroit où 200 à 250 oiseaux (guillemots et goélands marins parasites) sont morts, très probablement victimes de la grippe aviaire et flottant à la surface de l’eau. À cela s’ajoute la quantité inimaginable, pour cette région isolée, de déchets plastiques échoués le long de nombreuses plages du Svalbard.

La nouvelle sonde CTD, commandée par une application, n’est pas plus grande. Photo : Ocean Warrior

L’hiver prochain, le S/V Linden continuera à être équipé, notamment de laboratoires et d’instruments scientifiques. Pendant les expéditions, l’équipe a déjà testé une toute nouvelle sonde CTD portable de Valeport, qui permet de télécharger facilement via une application les données collectées sur la salinité, la température, la profondeur et même la chlorophylle. Pour l’année prochaine, des équipements supplémentaires extraordinairement utiles sont déjà dans les starting-blocks, comme un échantillonneur d’ADNe et un mini-sous-marin automatique qui prélève des échantillons de manière autonome à différentes profondeurs.

Le travail de recherche proprement dit commencera à la mi-juin de l’année prochaine avec la première « Resolute Expedition », qui conduira le S/V Linden de Longyearbyen au Royaume-Uni pour embarquer des scientifiques et du matériel. De là, l’expédition se déroulera en huit étapes, passant par l’Islande, la pointe sud du Groenland, l’île de Baffin et le Lancaster Sound jusqu’à Resolute Bay dans l’Arctique canadien. Pendant dix ans, environ 10 000 miles nautiques seront ainsi parcourus chaque année et d’innombrables échantillons seront collectés.

« Il s’agit de mettre le doigt sur le pouls de la planète », souligne Jim McNeill. « Et certaines des zones que nous allons aborder sur notre route à partir de l’année prochaine ont été très peu ou pas du tout explorées. C’est un point très important. Une collecte de données sur dix ans permettra de découvrir ce qui se passe dans ces régions ».

Pour lui, il est particulièrement important que les données collectées et les connaissances acquises, contrairement aux expéditions de recherche classiques, parviennent le plus directement possible aux personnes « normales », par exemple aussi aux classes d’école. « Chez Ocean Warrior, tout tourne autour de la science, qui doit être rendue immédiatement visible, au lieu d’attendre la vérification par des collègues spécialisés et la publication. […] C’est l’immédiateté dont nous avons besoin aujourd’hui ». Pour cela, il prévoit d’installer l’année prochaine une connexion Internet à haut débit sur le S/V LindenNous avons besoin de beaucoup de temps et d’argent pour pouvoir couvrir les expéditions presque en direct.

L’explorateur polaire passera également les mois à venir à trouver d’autres sponsors, mais aussi à recruter des scientifiques citoyens qui souhaitent participer aux expéditions à venir. Même ceux qui ne sont pas en mesure de réunir les fonds nécessaires à un tel voyage ont de bonnes chances d’obtenir une place, car Jim McNeill apprend avec succès aux personnes intéressées à trouver des sponsors et des mécènes.

Lorsqu’on lui a demandé ce qui n’avait pas fonctionné – lors d’une expédition, surtout pour une première, les choses tournent souvent mal – il a répondu que, contrairement à ce qu’il craignait, il n’avait pas eu le mal de mer. C’est donc un début réussi pour les dix prochaines années de recherche climatique avec la participation des citoyens dans l’Arctique.

Depuis le 1er octobre, Jim McNeill publie quotidiennement ses expériences et ses ressentis, recueillis au cours des deux expéditions, sur un blog en anglais sur le site web Ocean Warrior.

Julia Hager, PolarJournal

Lien vers Ocean Warrior : https://www.warrior-ocean.com/

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