Présence de saumons kéta frayant dans les rivières arctiques d’Alaska confirmée | Polarjournal
Peter Westley, professeur agrégé à l’Université d’Alaska Fairbanks, avec un saumon kéta mâle en train de frayer, sur la rivière Anaktuvuk dans le nord de l’Alaska. Photo : Joe Spencer/ADFG

Les inquiétudes concernant l’avenir du saumon kéta – également connu sous le nom de saumon du Pacifique -, qui lutte déjà contre les effets du changement climatique, sont peut-être infondées. Une équipe de recherche de l’Université d’Alaska Fairbanks a observé des saumons kéta en train de frayer dans deux rivières de la région de North Slope en Alaska en septembre dernier – un signe d’adaptation au réchauffement climatique ?

Alors que les populations établies de saumons, comme celles de Californie, sont en déclin, on observe de plus en plus de saumons dans les rivières arctiques. Dans le cadre d’un projet dirigé par l’Université d’Alaska Fairbanks (UAF), l’équipe de recherche a découvert une centaine de saumons du Pacifique (Chum salmon, Oncorhynchus keta) dans les rivières Anaktuvuk et Itkillik, qui se jettent toutes deux dans la Colville River, dans le North Slope Borough d’Alaska. Tous les saumons que les chercheurs ont capturés étaient soit en train de frayer, soit avaient terminé leur processus de frai.

Ces chercheurs ne sont certes pas les premiers à découvrir des saumons du Pacifique en train de frayer dans les rivières du North Slope Borough de l’Alaska – les poissons y sont régulièrement observés et capturés – mais leur nombre augmente depuis quelques années. Les saumons kéta sont les saumons les plus répandus dans le Pacifique Nord. Ils sont présents dans tout le Pacifique Nord et on les trouve dans l’ensemble de l’Alaska. Cependant, leur nombre a diminué dans les systèmes fluviaux du Yukon et de Kuskokwim, plus au sud, en 2020 et 2021, ce que la National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA) attribue également à la hausse des températures.

Selon Peter Westley, professeur associé au College of Fisheries and Ocean Sciences de l’UAF et responsable du projet, leur découverte concorde avec l’hypothèse selon laquelle les saumons sont poussés vers le nord parce que leur habitat traditionnel se modifie. Dans un communiqué de presse de l’université, il a expliqué que dans la plupart des parties de leur aire de répartition, les saumons ont trop chaud et commencent à dépérir. « Dans l’Arctique, l’eau se réchauffe suffisamment et ils commencent à s’y établir », a déclaré Westley.

L’équipe de recherche a observé des saumons du Pacifique frayant dans le North Slope de l’Alaska, dans la rivière Anaktuvuk et la rivière Itkillik, qui se jettent toutes deux dans la rivière Colville, qui se jette à son tour dans l’océan Arctique. Carte : Capture d’écran National Weather Service / NOAA

En décembre dernier déjà, dans le cadre d’un atelier du programme Alaska Sea Grant, des scientifiques, des membres de la communauté et des pêcheurs autochtones se sont penchés sur le nombre croissant de saumons observés dans l’océan Arctique et sur leur éventuelle origine. C’est également grâce à cet atelier que les chercheurs ont pris connaissance du bassin versant de la rivière Colville, au sud-ouest de Prudhoe Bay.

« L’un des thèmes centraux était qu’il y a toujours eu des saumons à North Slope, mais que leur nombre a augmenté ces dernières années », explique Elizabeth Mik’aq, étudiante à l’UAF qui a aidé à organiser l’atelier. « Je ne veux pas présenter notre découverte comme la toute première. Cela supposerait que personne n’a jamais rien vu de tel, alors que les gens vivent là depuis des milliers d’années ».

On ne sait pas encore si la reproduction du saumon kéta dans les rivières arctiques sera couronnée de succès. Si les rivières gelaient complètement pendant l’hiver, les embryons en développement n’auraient aucune chance. C’est pourquoi l’équipe de recherche a placé des capteurs de température dans certains des nids de saumons.

Les chercheurs prévoient de revenir à l’automne 2024 pour rechercher de jeunes saumons et de nouveaux saumons adultes en train de frayer. L’équipe analysera également les os et les tissus des saumons afin de déterminer s’ils ont passé toute leur vie dans les eaux arctiques.

Deux mâles (les deux du haut) et trois femelles de saumon kéta après la ponte dans la rivière Anaktuvuk. Photo : Joe Spencer/ADFG

Le saumon kéta, qui peut mesurer jusqu’à 100 centimètres de long, est le deuxième plus grand saumon du Pacifique. Seul le saumon royal (Chinook salmon, Oncorhynchus tshawytscha) est plus grand. Comme tous les saumons, le saumon kéta est anadrome, ce qui signifie que les adultes migrent de leur habitat marin vers les eaux douces pour frayer. Contrairement aux autres saumons du Pacifique, les jeunes saumons kéta ne restent que relativement peu de temps dans les rivières et, peu après l’éclosion, ils descendent la rivière vers les estuaires et les eaux marines. Lorsqu’ils grandissent, ils migrent vers les eaux ouvertes du Pacifique Nord. Entre trois et six ans, ils retournent dans les eaux où ils sont nés pour frayer à leur tour. La plupart du temps, ils fraient dans le cours inférieur des fleuves et des rivières et ne se déplacent pas à plus d’une centaine de kilomètres de l’océan. Après le frai, tous les saumons kéta meurent et constituent ainsi la base nutritive de leur progéniture.

Julia Hager, PolarJournal

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