L’exposition des orques aux polluants dépend de leur régime alimentaire | Polarjournal
Les différents groupes d’orques de l’Atlantique Nord ont des préférences très différentes en matière d’alimentation. Le risque pour elles d’ingérer des substances nocives dépend fortement de leurs proies préférées. Illustration : Remili et al. 2023

Dans leur habitat, les orques sont exposées à une multitude de polluants qui s’accumulent dans leurs tissus. Une nouvelle étude montre aujourd’hui que le niveau de pollution dépend surtout des proies dans lesquelles elles sont spécialisées, et moins de la région dans laquelle elles vivent.

Les orques, chasseuses incontestées des océans, n’ont en principe rien à craindre au sommet du réseau alimentaire. Et pourtant, leur santé est menacée. Outre le changement climatique et la pollution sonore des navires, les polluants organiques persistants (POP – persistent organic pollutants), qui se caractérisent par leur longue durée de vie et sont rejetés dans l’environnement depuis des décennies, peuvent avoir de graves conséquences pour les cétacés. Une équipe de recherche internationale vient de découvrir que la gravité de l’exposition aux polluants ne dépend pas tant de la région dans laquelle vivent les orques que de leur alimentation.

Dans l’édition actuelle de la revue spécialisée Environmental Science and Technology, les chercheurs font part des conclusions qu’ils ont tirées de l’analyse d’échantillons prélevés dans la couche de graisse des orques. Ils ont analysé 162 orques afin de déterminer la présence de POP, qui comprennent des produits chimiques industriels (p. ex. PCB), des pesticides (p. ex. DDT) et des dioxines, ainsi que des retardateurs de flamme et des composés perfluorés utilisés dans la fabrication de textiles. Nombre de ces composés sont interdits depuis longtemps par la Convention de Stockholm. Les polluants sont néanmoins omniprésents dans l’environnement et s’accumulent dans les tissus adipeux ou les organes des animaux. Ils sont transmis par les plus petits organismes du réseau alimentaire jusqu’aux grands prédateurs, qui sont par conséquent les plus contaminés – un processus appelé bioamplification.

L’équipe a recueilli les échantillons sur des orques vivant en liberté dans l’Atlantique Nord, du Canada à la Norvège en passant par le Groenland et l’Islande, et sur lesquelles il existe encore peu d’informations, contrairement aux orques du Pacifique Nord. Les chercheurs ont constaté que les échantillons prélevés sur les orques de la partie occidentale de l’Atlantique Nord présentaient un niveau de pollution dix fois plus élevé (environ 100 milligrammes de PCB par kilogramme de tissu adipeux) que ceux prélevés sur les orques de la partie orientale (environ 10 milligrammes de PCB par kilogramme de tissu adipeux). Chez les animaux vivant au large du Groenland et de l’Islande, la concentration de PCB était d’environ 50 milligrammes par kilogramme de tissu adipeux. Les auteurs supposent que cela est lié aux diverses préférences en matière de proies des différents groupes d’orques.

Les orques de l’Atlantique Nord peuvent être classées en cinq types selon le régime alimentaire. Dans la baie de Baffin, on trouve des orques qui se spécialisent dans les baleines à dents ou dans les phoques, ainsi que des orques qui se nourrissent à la fois de phoques et de poissons. Dans la mer du Labrador, au large de Terre-Neuve, un groupe d’orques préfère les baleines à fanons, l’autre les baleines à dents. Entre le Groenland et la Norvège, les différents groupes se nourrissent soit exclusivement de phoques, soit exclusivement de poissons, soit des deux. Le risque pour les orques d’ingérer des substances nocives dépend fortement de leur proie préférée. Illustration : Remili et al. 2023

Les orques de l’Atlantique Nord oriental, qui se nourrissent exclusivement de poissons ou de poissons et de phoques, présentent le risque le plus faible d’ingestion de polluants. Plus leur régime alimentaire est axé sur d’autres mammifères marins, plus leur risque d’exposition aux polluants est élevé, car les phoques et les petites baleines à dents se situent également très haut dans le réseau alimentaire, contrairement aux harengs, par exemple.

De plus, le sexe joue un rôle, bien que dans une moindre mesure. L’équipe de recherche a constaté que les orques mâles étaient significativement plus exposés aux polluants que les femelles.

Les auteurs décrivent leurs résultats comme inquiétants, surtout dans le contexte où les baleines ne sont pas exposées à un seul polluant, mais à tout un cocktail de polluants les plus divers, dont les effets nocifs sur la santé peuvent être plus importants que ceux des substances chimiques prises isolément. Des études antérieures ont démontré que les POP affectent le système immunitaire, le cycle hormonal et les processus métaboliques.

Grâce à de nombreuses études menées sur les « Southern Residents » – un groupe de trois familles d’orques vivant dans les eaux de la Colombie-Britannique – on sait que les polluants, en particulier les PCB, ont notamment un effet négatif sur le succès de la reproduction et le développement précoce. Si les femelles des Southern Residents réussissent à donner naissance à des petits, seule la moitié environ des bébés orques survit à la première année. Les jeunes et les adultes sont également régulièrement retrouvés morts sur les plages.

En conclusion, l’équipe d’auteurs souligne l’urgence d’améliorer la gestion des sites contaminés et des nouveaux polluants, ainsi que leur élimination, « afin de réduire les risques pour les principaux prédateurs marins ».

Julia Hager, PolarJournal

Image d’illustration : Stefan Leimer

Lien vers l’étude : Anaïs Remili, Rune Dietz, Christian Sonne et al. Varying Diet Composition Causes Striking Differences in Legacy and Emerging Contaminant Concentrations in Killer Whales across the North Atlantic. Environmental Science & Technology, 2023 ; DOI : 10.1021/acs.est.3c05516

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