Succès partiel du projet de forage en Antarctique occidental | Polarjournal
Le camp de forage de l’équipe SWAIS 2C sur la plateforme de glace Kamb dans l’Antarctique occidental, à 860 kilomètres de la station néo-zélandaise Scott. Photo : Anthony Powell

L’équipe scientifique du projet SWAIS 2C a achevé avec succès la première étape et récupéré les premières carottes de sédiments. Cependant, le forage sous la calotte glaciaire a posé des problèmes techniques qui ne seront résolus que la saison prochaine.

Le projet international de forage de recherche « Sensitivity of the West Antarctic Ice Sheet to Two Degrees of Warming » (SWAIS 2C), auquel participe également l’Institut allemand Alfred Wegener, a remporté un succès important : les chercheurs et les experts en forage ont réussi à percer la plateforme de glace Kamb, épaisse de 580 mètres, à l’aide d’une foreuse à eau chaude et à extraire un total de dix carottes de sédiments du plancher océanique situé en-dessous. L’une des carottes mesure près de deux mètres de long, ce qui en fait la plus longue jamais prélevée sur la lointaine Côte de Siple.

« Nous sommes à la frontière, nous forons à travers une plateforme de glace jusqu’au plancher océanique, afin d’obtenir des échantillons de sédiments que personne n’a pu obtenir auparavant. Il s’agit d’une science de pointe et d’un travail incroyablement difficile », déclare dans un communiqué de presse de l’université le professeur Richard Levy, co-responsable scientifique du projet pour GNS Science Te Pū Ao et Te Herenga Waka-Victoria University of Wellington, en Nouvelle-Zélande.

Malheureusement, les espoirs des chercheurs de pouvoir forer à environ 200 mètres de profondeur dans les fonds marins ne se sont pas concrétisés cette fois-ci. Des problèmes techniques ont interrompu le forage à proximité de l’objectif et ont contraint l’équipe à mettre fin au forage pour cette saison avant de récupérer l’équipement. Cependant, les scientifiques sont confiants pour la saison à venir, car il suffit d’apporter de simples modifications au système de forage.

Gavin Dunbar, coordinateur scientifique du forage de Te Herenga Waka – Victoria University, avec la carotte de sédiments de 1,92 mètre de long – la plus longue jamais prélevée sur la Côte de Siple. Photo : Tina van de Flierdt

L’équipe espère que les échantillons de sédiments fourniront des informations importantes sur l’histoire de l’inlandsis de l’Antarctique occidental : « La séquence des roches dans les sédiments devrait nous indiquer comment l’inlandsis de l’Antarctique occidental s’est comporté lorsqu’il était un peu plus chaud qu’aujourd’hui – si nous trouvons des algues marines, il est probable que l’inlandsis s’est retiré. Ces informations nous permettront de mieux comprendre comment la glace de l’Antarctique réagira au réchauffement futur, quelles parties fondront en premier et quelles parties resteront », explique le professeur Levy.

La carotte convoitée remonterait à des centaines de milliers d’années, voire à des millions d’années, et représenterait donc la dernière période interglaciaire, il y a 125 000 ans, lorsque la Terre était plus chaude d’environ 1,5 °C qu’avant l’industrialisation, c’est-à-dire à des températures similaires à celles que nous atteindrons en raison du changement climatique.

Les chercheurs espèrent que les sédiments profonds permettront de savoir si la plateforme glaciaire de Ross et l’inlandsis de l’Antarctique occidental pourraient fondre si les températures moyennes à la surface de la Terre augmentaient de 2 °C par rapport à la période précédant la révolution industrielle.

Cependant, ce ne sont pas seulement les sédiments qui intéressent les chercheurs, mais aussi l’eau qui se trouve entre la plateforme de glace et le plancher océanique. À l’aide d’une sonde CTD, qui mesure la salinité, la température et la densité de l’eau, ils ont recueilli d’importantes données océanographiques. Un ancrage à long terme équipé d’une série d’instruments permet également de recueillir durant plusieurs années des données sur les courants et les propriétés de l’océan dans la zone de la ligne d’ancrage où la plateforme de glace repose sur le continent. Ces observations aideront les chercheurs à comprendre comment le réchauffement de l’océan Austral affecte la température de l’eau sous la plateforme de glace, ce qui peut accroître la fonte le long de la ligne d’ancrage.

L’équipe du sous-projet SWAIS 2C KIS (Kamb Ice Shelf) devant la tente de forage sur la plateforme de glace Kamb en décembre 2023. Photo : Anthony Powell

Même si l’objectif du projet n’a pas été entièrement atteint cette saison, l’équipe est extrêmement satisfaite : « Nous sommes ravis de ce que nous avons accompli, c’est un grand pas en avant vers notre objectif ultime de récupérer les sédiments dont nous avons besoin pour répondre aux grandes questions qui sont cruciales pour l’humanité, alors que nous nous adaptons et planifions l’élévation du niveau de la mer », a déclaré la professeure Tina van de Flierdt, co-responsable scientifique du projet à l’Imperial College de Londres.

Julia Hager, PolarJournal

Lien vers le site web du projet : https://www.swais2c.aq/

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