Tendance à long terme de la population mondiale de manchots empereurs | Polarjournal
Une colonie de manchots empereurs près de la lisière de la glace photographiée lors d’une étude aérienne. Photo de la colonie de manchots empereurs : Sara Labrousse

Des images satellite à haute résolution ont permis à une équipe de recherche internationale de documenter pour la première fois l’évolution de la population mondiale de manchots empereurs : entre 2009 et 2018, le nombre de manchots a diminué de près de 10 %.

Pour la première fois, une équipe de recherche internationale a étudié la population totale de manchots empereurs en utilisant des images satellite à haute résolution sur une période de plusieurs années. Les résultats de cette étude à long terme ont été publiés le 13 mars dans la revue Proceedings of the Royal Society B: Entre 2009 et 2018, le nombre de manchots a diminué d’environ 252 000 à environ 226 000, la population globale se rétablissant quelque peu à la fin de la période d’étude après un déclin plus marqué en 2015 et 2016.

Les scientifiques s’interrogent encore sur les causes de la tendance négative de la population. Il n’est pas certain que les variations de la banquise côtière, zone de reproduction habituelle des manchots empereurs, soient liées au déclin de la population – les analyses n’ont révélé qu’une faible corrélation. Dans un courriel, Peter Fretwell, responsable de la cartographie et des systèmes d’information géographique au British Antarctic Survey et co-auteur de l’étude, écrit que cela peut être dû à un décalage dans la population entre le nombre d’animaux reproducteurs et les conditions de glace, car les poussins n’atteignent la maturité sexuelle qu’à l’âge de cinq ans. « Il existe toute une série d’autres menaces liées au climat, telles que l’augmentation de la concurrence et de la prédation, les précipitations, les changements dans la disponibilité des proies, qui peuvent également être en cause, mais il est difficile de les évaluer pour l’instant », explique-t-il.

Colonies connues de manchots empereurs sur toute la côte de l’Antarctique. Les points rouges indiquent les colonies pour lesquelles des estimations de la taille de la population sont disponibles. Les points en bleu indiquent les autres colonies. Le graphique au centre montre l’indice d’abondance global des manchots empereurs, qui représente le nombre d’oiseaux adultes présents dans les colonies au printemps et qui est calculé annuellement. Graphique : Natalie Renier, Woods Hole Oceanographic Institution

Afin de déterminer les facteurs de causalité du développement de la population, des recherches supplémentaires seront nécessaires, combinant les images satellites avec le suivi des animaux, les observations sur le terrain et les analyses génétiques.

Certaines colonies sont stables

Le déclin de la population au cours de la période d’observation ne s’applique pas de la même manière à l’ensemble des 66 colonies connues, dont plusieurs ont été nouvellement découvertes au cours de l’étude. La taille des colonies dans quatre des huit secteurs de banquise côtière – mer d’Amundsen, mer de Bellingshausen, Terre de Dronning Maud et Australie – est restée stable ou a même augmenté en moyenne au cours de la période d’étude. Toutefois, la région de la mer de Bellingshausen et de la mer d’Amundsen a connu une forte baisse entre 2009 et 2012, suivie d’une augmentation significative entre 2016 et 2018.

En revanche, dans la mer de Weddell et dans l’est de l’océan Indien, la probabilité d’un déclin des populations régionales était la plus élevée, comme l’ont montré les calculs du modèle. Par exemple, la colonie de la baie de Halley dans la mer de Weddell est passée d’environ 20 000 manchots en 2009 à moins de 1 000 en 2018. Dans les deux secteurs, l’étendue de la banquise côtière a diminué au cours des dernières décennies.

Dynamique des populations régionales dans les différents secteurs de banquise côtière entre 2009 et 2018. Le déclin est particulièrement évident dans la mer de Weddell et dans l’est de l’océan Indien. Graphique : LaRue et al. 2024

« Nous ne comprenons pas entièrement la tendance de la population et nous devons poursuivre nos recherches. Cependant, le fait que nous ayons détecté une tendance de la population dans un ensemble de données aussi court est vraiment important car cela peut avoir des implications majeures pour l’avenir de l’espèce », a déclaré Philip Trathan, associé émérite et ancien chef de l’écologie de la conservation au British Antarctic Survey et co-auteur de l’étude, dans un communiqué de presse de la Woods Hole Oceanographic Institution (WHOI). « Les projections indiquent que les manchots empereurs auront du mal à survivre à l’avenir. Il sera donc très important de disposer d’outils nous permettant de vérifier sur le terrain certains des modèles de population à l’avenir ».

Un suivi difficile

En raison de leur cycle de vie et de leurs colonies de reproduction extrêmement éloignées sur la banquise côtière, les manchots empereurs sont l’un des oiseaux marins les plus complexes et les plus difficiles à observer et à étudier. Toutefois, depuis la disponibilité d’images satellite à haute résolution, il est possible de surveiller l’état et les tendances de la population à l’échelle mondiale, principalement parce qu’environ la moitié des colonies ont été découvertes grâce à des images satellite.

« Notre travail documente le changement chez un oiseau marin polaire emblématique et montre à quel point la télédétection peut être utile pour comprendre les animaux qui vivent dans des endroits sauvages », a déclaré dans le communiqué de presse Michelle LaRue, professeur associé à l’Université de Canterbury en Nouvelle-Zélande et associée de recherche à l’Université des villes jumelles du Minnesota aux États-Unis et co-auteur principal de l’étude. « Dans un monde qui évolue rapidement, nous devons constamment repousser les limites pour combiner de nouvelles approches avec des méthodes éprouvées si nous voulons comprendre les conséquences de ce changement, en particulier dans les endroits où nous ne pouvons pas nous rendre ».

Les auteurs décrivent cette méthode comme un « outil inestimable pour la planification adaptative de la conservation dans un océan Austral en mutation ». Entre autres, la photographie aérienne, que l’équipe a réalisée au printemps 2018 en Antarctique, n’a été nécessaire que pour valider les données obtenues à partir des images satellites.

« Ce que nous avons fait dans cet article, et grâce à une recherche collaborative internationale, c’est développer une approche de pointe pour surveiller les manchots empereurs dans tout l’Antarctique, y compris dans des endroits reculés qui sont inhospitaliers pour l’homme. Le fait de disposer d’images satellite à très haute résolution constitue une avancée dans notre compréhension de la répartition spatiale des manchots empereurs, et le fait de disposer de cette tendance démographique mondiale est très important pour la conservation », a déclaré dans le communiqué de presse Stephanie Jenouvrier, scientifique senior au département de biologie de la Woods Hole Oceanographic Institution et auteur principal de l’étude.

Mais même avec cette méthode avancée, les chercheurs ne peuvent enregistrer que les manchots présents sur la banquise à la fin du printemps. Les juvéniles avant la reproduction, qui passent les cinq premières années de leur vie dans l’océan Austral, ainsi que les adultes qui ne se reproduisent pas, échappent à l’observation. « Il est très difficile d’étudier les animaux qui ne viennent pas sur la glace. Nous pourrons peut-être obtenir des données de suivi, mais dans l’ensemble, cette lacune reste très difficile à combler », explique Peter Fretwell à PolarJournal.

Selon lui, la prochaine étape consistera à prolonger l’enquête jusqu’en 2024, ce qui permettra à l’équipe d’essayer d’améliorer la méthode, ce qui est « impératif si nous voulons comprendre les trajectoires futures de la population ».

Les manchots empereurs dans un monde en réchauffement

Leur cycle de vie très spécialisé rend les manchots empereurs particulièrement vulnérables aux effets du changement climatique et il est très peu probable qu’ils puissent s’adapter aux changements prévus dans leur habitat.

Certaines régions de l’Antarctique subissent déjà des changements importants, tandis que d’autres présentent encore des conditions relativement stables. Selon Peter Fretwell, les hautes latitudes de la mer de Weddell et de la mer de Ross pourraient éventuellement constituer des refuges pour les manchots empereurs, mais cela reste à voir.

La capacité des manchots empereurs à continuer d’élever avec succès leurs poussins à l’avenir dépend en grande partie de nous, les humains. Photo : Michael Wenger

Lorsqu’on lui demande si les manchots empereurs en tant qu’espèce ont une chance de survivre au réchauffement climatique, Peter Fretwell a une réponse claire : « Cela dépend vraiment de nous. Les gens se demandent souvent si les manchots empereurs peuvent s’adapter, mais en réalité, la question est de savoir si nous pouvons nous adapter. Globalement, si nous ne modifions pas nos émissions de carbone, l’avenir s’annonce sombre, mais si nous parvenons à changer à temps, ils devraient survivre, mais ce qui est difficile à dire, c’est la durée de ce « à temps ». »

Julia Hager, PolarJournal

Lien vers l’étude Michelle LaRue, David Iles, Sara Labrousse, Peter Fretwell et al. Advances in remote sensing of emperor penguins: first multi-year time series documenting trends in the global population. Proceedings of the Royal Society B: Biological Sciences, 2024; 291 (2018) DOI: 10.1098/rspb.2023.2067

En savoir plus sur le sujet :

Print Friendly, PDF & Email
error: Content is protected !!
Share This