Perte massive de glace sur la plus grande langue glaciaire du Groenland | Polarjournal
Le Nioghalvfjerdsbrae, également connu sous le nom de glacier 79°N, est situé au nord-ouest du Groenland. Le courant glaciaire, qui s’est divisé en deux langues glaciaires, est devenu célèbre lorsque la langue septentrionale s’est détachée et s’est complètement dissoute en 2020. Le graphique en haut à gauche montre que la langue glaciaire sud s’amincit également et ne mesure plus que 190 mètres. Photo : NASA, John Sonntag / Graphic Zeising et al (2024)

Des appareils de mesure au sol et des avions-radars utilisés dans l’extrême nord-est du Groenland montrent la quantité de glace que le glacier 79° N perd. Selon les mesures effectuées par l’Institut Alfred Wegener, l’épaisseur du glacier a diminué de plus de 160 mètres depuis 1998. L’eau chaude de l’océan qui s’écoule sous la langue du glacier fait fondre la glace par en-dessous. Les températures élevées de l’air entraînent la formation de lacs en surface, dont l’eau s’écoule par d’immenses canaux dans la glace jusqu’à l’océan. L’un des canaux a atteint une hauteur de 500 mètres, alors que l’épaisseur de la glace au-dessus n’était que de 190 mètres, comme l’a rapporté une équipe de chercheurs dans la revue scientifique The Cryosphere.

Un camp de tentes rustique situé au nord-est du Groenland a constitué l’une des bases pour le déploiement par hélicoptère d’appareils de mesure autonomes dotés d’une technologie radar moderne dans une partie du glacier situé à 79°N, difficile d’accès. Des vols de mesure avec l’avion polaire de l’Institut Alfred Wegener, Centre Helmholtz pour la recherche polaire et marine (AWI) et des données satellitaires ont également été inclus dans une étude scientifique qui vient d’être publiée dans la revue scientifique La Croypshère. Cette étude porte sur la question de savoir comment le réchauffement climatique affecte la stabilité d’une langue glaciaire flottante. Ceci est très important pour les plateaux de glace restants au Groenland et dans l’Antarctique, car l’instabilité de ces plateaux de glace entraîne généralement une accélération de l’écoulement de la glace, ce qui conduirait à une augmentation plus importante du niveau de la mer.

« Depuis 2016, nous utilisons des instruments autonomes pour effectuer des mesures radar sur le glacier 79° N, à partir desquelles nous pouvons déterminer les taux de fonte et d’amincissement », explique le Dr Ole Zeising, glaciologue à l’AWI et premier auteur de la publication. « En outre, nous avons utilisé des données radar d’avion de 1998, 2018 et 2021 montrant des changements dans l’épaisseur de la glace. Nous avons pu mesurer que le glacier 79° N a changé de manière significative au cours des dernières décennies sous l’influence du réchauffement climatique. »

À l’aide d’un hélicoptère, d’avions et de stations de mesure autonomes, les scientifiques de l’AWI ont pu effectuer des mesures radar sur l’énorme surface du glacier et ainsi retracer la perte massive de glace. Photo : Ole Zeising, AWI
La vidéo montre comment l’équipe de l’AWI a déployé les appareils de mesure sur le glacier à l’aide d’un hélicoptère. Vidéo : Chaîne YouTube de l’AWI

L’étude montre comment la combinaison d’un flux océanique chaud et d’un réchauffement de l’atmosphère affecte la langue de glace flottante du glacier 79° N au nord-est du Groenland. Ce n’est que récemment qu’une équipe d’océanographes de l’AWI a publié une étude de modélisation sur ce sujet. L’ensemble unique de données d’observations présenté ici montre que des taux de fonte extrêmement élevés sont observés dans une vaste zone proche de la transition vers la calotte glaciaire. En outre, de grands canaux se forment sur la face inférieure de la glace du côté de la terre, probablement parce que l’eau d’immenses lacs s’écoule à travers la glace du glacier. Ces deux processus ont entraîné un fort amincissement du glacier au cours des dernières décennies.

En raison des taux de fonte extrêmes, la glace de la langue glaciaire flottante s’est amincie de 32 % depuis 1998, en particulier à partir de la ligne d’échouage où la glace entre en contact avec l’océan. En outre, un chenal de 500 mètres de haut s’est formé sur la face inférieure de la glace, qui s’étend vers l’intérieur des terres. Les chercheurs attribuent ces changements aux courants océaniques chauds dans la cavité située sous la langue flottante et à l’écoulement de l’eau de fonte en surface en raison du réchauffement de l’atmosphère. Il est surprenant de constater que les taux de fonte ont diminué depuis 2018. L’une des causes possibles de ce phénomène est l’arrivée d’un océan plus froid. « Le fait que ce système réagisse sur des échelles de temps aussi courtes est étonnant pour des systèmes qui sont en fait inertes comme les glaciers », déclare la professeure Angelika Humbert, qui participe également à l’étude.

« Nous nous attendons à ce que cette langue glaciaire flottante se brise au cours des prochaines années ou décennies », explique le glaciologue de l’AWI. « Nous avons commencé à étudier ce processus en détail afin de mieux en comprendre le déroulement. Bien qu’il y ait eu plusieurs désintégrations de plateformes glaciaires de ce type, nous n’avons pu collecter des données qu’ultérieurement. En tant que communauté scientifique, nous sommes aujourd’hui dans une meilleure position, car nous avons constitué une très bonne base de données avant l’effondrement. »

Communiqué de presse Institut Alfred Wegener AWI

Lien vers l’étude : Zeising et al (2024) The Cryosphere 18 Extreme melting at Greenland’s largest floating ice tongue ; doi.org/10.5194/tc-18-1333-2024

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