Vagues de chaleur et sécheresses poussent le Portugal vers les pôles | Polarjournal
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Maria Teresa Cabrita, directrice exécutive du programme polaire portugais, n’est pas seulement chargée des aspects pratiques, elle donne également un cours sur la communication scientifique à l’Université de Lisbonne. Photo : Ole Ellekrog

Les Portugais ne comprennent pas toujours pourquoi le pays a besoin d’un programme polaire. Mais lorsqu’ils apprennent qu’il s’agit d’une clé pour comprendre les changements qui les entourent, ils s’empressent de le soutenir.

Dans les rues de Lisbonne, il est impossible de ne pas remarquer que le Portugal est une nation d’explorateurs. Partout, des hommages sont rendus à Vasco de Gama, à Ferdinand Magellan et à de nombreux autres navigateurs qui ont contribué à cartographier notre monde. Même dans le drapeau portugais, une sphère armillaire témoigne de la grande histoire de l’exploration du pays.

La plupart de ces explorateurs ne se sont cependant jamais aventurés suffisamment au nord ou au sud pour explorer les régions polaires du monde.

Mais aujourd’hui, comme le montre un bureau du département de géographie de l’Université de Lisbonne, les choses sont différentes. Depuis 2007, le Programme polaire portugais (PPP) y coordonne un large éventail d’activités de recherche, à la surprise même des habitants de la ville de Lisbonne qui l’entourent.

« Beaucoup de gens au Portugal se demandent pourquoi nous avons un programme polaire alors que nous sommes si loin des régions polaires », a déclaré Maria Teresa Cabrita, directrice exécutive du PPP, à Polar Journal.

« Mais aujourd’hui, nous avons vraiment besoin de comprendre tous les changements dans les régions polaires parce que nous savons que ces changements affecteront le Portugal. Selon les prévisions, dans 50 ans, les changements que connaît actuellement l’Arctique se produiront ici aussi. Nous avons donc besoin de ces connaissances pour nous préparer », a-t-elle déclaré.

Vulnérable au changement climatique

Cette explication de l’existence du programme roule facilement sur la langue de Maria Teresa Cabrita ; il est clair que c’est une explication qu’elle a souvent donnée. Et c’est le cas. Car partout où elle va, les gens lui posent des questions sur le programme, plus par curiosité que par scepticisme.

Et quelle que soit la personne à qui elle la donne, l’explication est simple.

« Le Portugal est l’un des pays d’Europe les plus vulnérables au changement climatique. Lorsque les gens me posent des questions, je leur parle de l’élévation du niveau de la mer, car nous sommes un pays très côtier. Je parle aussi de l’érosion, qui sera également un problème à l’avenir », a-t-elle déclaré.

« Ces dernières années, nous avons également été confrontés à de nombreux événements extrêmes : sécheresses, températures anormalement élevées et périodes plus longues de vagues de chaleur », a déclaré Maria Teresa Cabrita.

Ces événements ont été si extrêmes que la définition d’une vague de chaleur au Portugal a récemment été modifiée, passant de trois jours à cinq jours de températures supérieures à 38 degrés Celsius dans les zones côtières et encore plus dans l’intérieur du pays, explique-t-elle. Ces dernières années, les températures ont atteint des niveaux record, proches de 50 degrés.

Le changement climatique est donc un sujet d’actualité au Portugal, et lorsque Maria Teresa Cabrita explique que la science polaire est liée à ce phénomène, le public n’hésite pas à l’écouter.

« L’Arctique et l’Antarctique régulent le transfert de l’énergie absorbée par la planète et jouent donc un rôle important dans la distribution du rayonnement à l’échelle mondiale. Les changements qui se sont produits dans ces régions et qui sont liés aux activités humaines changent maintenant et provoquent des événements extrêmes ici au Portugal », a-t-elle expliqué.

« Lorsque je leur donne cette explication, la plupart des gens comprennent l’importance de la science polaire. La plupart d’entre eux n’imaginaient pas qu’il existait un lien aussi étroit entre les régions polaires et les phénomènes météorologiques qui se produisent ici au Portugal », a-t-elle déclaré.

Un globe entièrement bleu est exposé à l'IGOT ; il représente peut-être une Terre non cartographiée, ou une Terre dont la masse continentale a été inondée. Photo : Ole Ellekrog
Un globe entièrement bleu est exposé à l’IGOT ; il représente peut-être une Terre non cartographiée, ou une Terre dont la masse continentale a été inondée. Photo : Ole Ellekrog

Démarrage en 2007

Les arguments utilisés auprès du grand public sont similaires à ceux utilisés lors de la création du programme polaire portugais en 2007. À l’époque, Gonçalo Vieira, qui travaillait sur les sciences polaires dans le cadre de programmes d’autres pays, et qui est toujours chef de programme aujourd’hui, a réussi à convaincre la Fondation portugaise pour la science et la technologie qu’il valait la peine d’investir dans un programme polaire.

En 2010, le Portugal a également été accepté dans le système du Traité sur l’Antarctique, et depuis lors, le Portugal est un pays polaire.

« Gonçalo a vraiment réuni une « équipe de rêve » autour de ce grand objectif d’avoir un programme polaire portugais, et depuis lors, nous avons eu un financement annuel afin d’assurer l’accès aux pôles pour les chercheurs portugais », selon Maria Teresa Cabrita qui a rejoint le programme en 2015.

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Dans un laboratoire de l’IGOT, Gonçalo Vieira, chef du programme polaire portugais, travaille avec deux étudiants en doctorat. Photo : Ole Ellekrog

Un programme bipolaire

Bien qu’il soit situé dans les locaux de l’Université de Lisbonne, le programme polaire portugais n’est associé à aucune université en particulier. Il est ouvert aux candidatures des chercheurs de toutes les universités du Portugal.

Les demandes sont soumises à un processus d’évaluation indépendant et ne sont pas sélectionnées directement par le PPP. Mais une fois les projets sélectionnés, le PPP contribue à l’accès aux régions polaires, qu’elles soient septentrionales ou méridionales.

« Nous sommes un programme bipolaire », a déclaré Maria Teresa Cabrita en riant.

« Nous lançons un appel annuel assorti d’un budget, et nous acceptons les demandes émanant des deux régions polaires et de toutes les disciplines scientifiques », a-t-elle déclaré.

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L’Instituto de Geografia e Ordenamento do Território (IGOT) est situé dans la partie nord de Lisbonne, au Portugal. Photo : Ole Ellekrog

Céphalopodes et sédiments contaminés

Et les projets qu’ils entreprennent sont très vastes.

Certains d’entre eux sont continus et à long terme, comme les recherches sur le pergélisol menées par le chef de programme, Gonçalo Vieira. Un autre projet de recherche sur les pieuvres et autres céphalopodes en Antarctique dure également depuis des années et a donné lieu à de nombreux documents de recherche.

D’autres projets sont plus courts. Récemment, par exemple, un projet a mesuré la contamination par le tourisme et d’autres activités humaines sur l’île de la Déception, une île volcanique située au large de la péninsule Antarctique.

Un autre projet a mesuré la contamination des sédiments sur l’île du Roi-George, beaucoup plus fréquentée, également au large de la péninsule Antarctique.

« Ce projet a donné lieu à un document qui a été présenté lors d’une réunion du Traité de l’Antarctique afin d’aider à élaborer des lignes directrices pour les activités humaines dans la région. Nous avons toujours de petits projets comme celui-ci, avec des idées originales qui, nous l’imaginons, ne participeront qu’une ou deux fois à des campagnes sur le terrain », a déclaré Maria Teresa Cabrita.

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Lors de la visite de Polar Journal fin mars, les élèves de Maria Teresa Cabrita étaient en vacances de Pâques. Sa classe était donc vide. Photo : Ole Ellekrog

Commencer par les jeunes

Comme pour une grande partie de l’histoire portugaise, ces explorations scientifiques se déroulent loin des côtes de la péninsule ibérique. Mais, comme l’a expliqué Maria Teresa Cabrita, cela ne signifie pas qu’elles n’influenceront pas l’avenir du Portugal.

Au contraire, il est d’autant plus important d’avoir quelqu’un à la maison pour diffuser leur existence et expliquer leurs implications au grand public. Et ce travail, le PPP en fait une vertu. En effet, dans le cadre de sa charte, il est chargé de sensibiliser le grand public aux régions polaires et à leurs écosystèmes.

Pour ce faire, le PPP organise des ateliers et des visites d’écoles destinés à différents groupes d’âge et, à l’Université de Lisbonne, où se trouve le programme, Maria Teresa Cabrita donne elle-même un cours sur la communication scientifique.

« Lorsque j’enseigne à des étudiants, je leur montre à quel point il est facile et efficace de communiquer leurs connaissances scientifiques à l’aide d’images. À la fin, ils sont toujours surpris de savoir qu’ils peuvent le faire », a-t-elle déclaré.

« Pour les très jeunes enfants, nous faisons beaucoup d’activités pratiques, en montrant des vêtements et du matériel. Parfois, nous essayons d’expliquer le pergélisol en termes très simples, à l’aide de nombreux exemples », a-t-elle déclaré.

« Tout cela est très important, car si nous voulons changer les choses, nous pensons qu’il faut commencer par les jeunes générations », a-t-elle déclaré.

Ole Ellekrog, Polar Journal

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