Pourquoi les rideaux artificiels sous-marins ne sauveront pas les glaciers en recul de l’Antarctique occidental | Polarjournal
Le glacier Thwaites en Antarctique. Photo : Michael Wenger

Alanna Alevropoulos-Borrill et Nick Golledge, Te Herenga Waka – Université Victoria de Wellington

Certains chercheurs ont récemment proposé la construction de structures artificielles – rideaux sous-marins ou murs – pour empêcher le réchauffement de l’océan d’atteindre les glaciers de l’Antarctique occidental qui fondent plus rapidement.

Si elles sont efficaces, ces interventions pourraient permettre d’économiser des milliers de milliards de dollars en évitant l’impact sur les côtes.

Mais une opération d’une telle envergure dans l’un des endroits les plus inaccessibles de la planète devrait coûter entre 50 et 100 milliards de dollars américains pour sa construction et 1 milliard de dollars américains supplémentaires par an pour son entretien. Elle pourrait également avoir des conséquences négatives sur le reste de la calotte glaciaire et sur la vie marine dans l’océan Austral.

Notre nouvelle étude évalue l’intérêt de ce type d’expériences.

Nous étudions les conditions requises pour arrêter l’emballement du recul glaciaire dans la baie de la mer d’Amundsen, le secteur de l’Antarctique occidental qui perd actuellement le plus de glace. Nous constatons que le blocage des eaux chaudes de l’embouchure pourrait ne pas suffire à empêcher l’élévation continue du niveau de la mer dans la région.

Enquête sur le sort de l’Antarctique occidental

L’avenir de la calotte glaciaire de l’Antarctique constitue la plus grande incertitude dans les projections de l’élévation du niveau de la mer au cours du siècle à venir. Au cours des 25 dernières années, la calotte glaciaire a déjà contribué à hauteur de 7,6 mm à l’élévation du niveau de la mer à l’échelle mondiale et le rythme de la perte de masse s’accélère.

Cette augmentation est en grande partie due à un courant océanique chaud qui inonde des bassins profonds proches de certaines parties de l’Antarctique occidental. Elle fait fondre les parties de la calotte glaciaire qui se jettent dans l’océan.

La baie de la mer d’Amundsen est le secteur de l’Antarctique occidental qui perd actuellement le plus de glace. NASA Earth Observatory, CC BY-SA

Ces eaux chaudes entraînent des taux de fonte des plateaux glaciaires parmi les plus élevés du continent et provoquent l’amincissement et le recul rapide de la glace. Des recherches récentes suggèrent que ce recul est désormais inévitable.

Les observations par satellite ont montré un amincissement et un recul importants des glaciers dans cette région. Certains scientifiques craignent que ce secteur n’ait déjà franchi un seuil de recul irréversible.

La baie de la mer d’Amundsen a été identifiée comme le secteur le plus vulnérable de la calotte glaciaire, car les glaciers qui s’y trouvent reposent sur un socle rocheux situé jusqu’à deux kilomètres au-dessous du niveau de la mer. Pire encore, ce socle rocheux est incliné vers l’intérieur des terres, vers le centre du continent. Cela signifie qu’à mesure que la glace recule dans cette région, elle expose à l’océan une glace de plus en plus épaisse, ce qui entraîne une fonte, un amincissement et un recul supplémentaires.

Nous savons depuis longtemps que les glaciers reposant sur un socle rocheux qui s’enfonce à l’intérieur des terres pourraient reculer de manière incontrôlée, entraînant à terme un effondrement presque total de l’ensemble de la calotte glaciaire de l’Antarctique occidental. L’effondrement des principaux glaciers de décharge dans cette région entraînerait une élévation du niveau de la mer de plus d’un mètre. La disparition de la calotte glaciaire de l’Antarctique occidental entraînerait une hausse du niveau de la mer de plus de trois mètres, ce qui suffirait à affecter les grandes villes du monde entier de manière catastrophique et à déplacer des centaines de millions de personnes.

Réduire l’élévation future du niveau de la mer

En utilisant un modèle informatique de pointe pour simuler le comportement de la glace, nous avons étudié comment les glaciers de la baie de la mer d’Amundsen réagiraient à des scénarios futurs dans lesquels nous serions en mesure d’empêcher l’eau chaude d’atteindre la calotte glaciaire, ce qui permettrait de stabiliser, voire de réduire, les taux actuels de perte de glace.

Nous avons exploré près de 200 scénarios de fonte différents. Dans ces expériences, nous avons d’abord laissé les platesformes de glace flottantes de la région s’amincir et se retirer, comme elles le font actuellement. Ensuite, nous avons brusquement réduit l’ampleur de la fonte pour voir si la glace pouvait ou non se rétablir.

Dans cet ensemble d’expériences, nous avons exploré non seulement différents niveaux de refroidissement, mais aussi différentes périodes initiales de fonte. Ensemble, ces simulations nous indiquent si la régénération de la région serait possible et, dans l’affirmative, à quelle vitesse nous devrions commencer à réduire les taux de fonte pour permettre cette régénération.

Le refroidissement de l’océan ralentirait la perte de glace des glaciers de l’Antarctique occidental, mais pas suffisamment pour arrêter l’élévation du niveau de la mer. NASA Earth Observatory, CC BY-SA

Nos expériences montrent que l’abaissement de la température de l’océan en bloquant les eaux chaudes de l’embouchure réduirait, comme prévu, la quantité maximale de glace perdue dans la région. Cela réduirait la contribution à l’élévation du niveau de la mer.

Cependant, la réduction du taux de fonte des glaciers ne fait que ralentir le processus. Elle n’empêche pas le niveau de la mer de monter et ne permet pas à la calotte glaciaire de se reconstituer pour remplacer ce qui a déjà été perdu.

Ce que nous avons découvert, c’est qu’il faudrait bien plus qu’un refroidissement des océans pour compenser entièrement ou inverser la contribution du niveau de la mer. Il faudrait également près de deux siècles d’augmentation des chutes de neige pour reconstituer la masse de glace perdue.

Ces résultats donnent une image sombre de l’avenir de l’Antarctique occidental.

Nos résultats suggèrent que même si ces propositions audacieuses de géoingénierie fonctionnent, la perte de glace et l’élévation du niveau de la mer se poursuivront pendant des décennies, voire des siècles. Toutefois, le rythme de cette évolution dépendra très probablement des réductions d’émissions que nous mettons en place dès à présent.

Alanna Alevropoulos-Borrill, chercheuse postdoctorale et Nick Golledge, professeur de glaciologie,Te Herenga Waka – Université Victoria de Wellington.

Cet article est republié de The Conversation sous une licence Creative Commons. Lire l’article original.

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