Marin lors du naufrage, de l’équipe de rénovation 30 ans après | Polarjournal
Rasmus Nygaard était matelot sur le MV Nella Dan lorsqu'il a atteint l'Antarctique en 1987. Photo : Henrik Hartlev Jeppesen
Rasmus Nygaard était matelot sur le MV Nella Dan lorsqu’il a atteint l’Antarctique en 1987. Photo : Henrik Hartlev Jeppesen

Rasmus Nygaard était à bord du MV Nella Dan lorsqu’il s’est échoué sur l’île de Macquarie en 1987. Trente ans plus tard, il faisait partie de l’équipe de KNUD E. HANSEN chargée de la conception du RSV Nuyina, le navire de recherche antarctique de pointe de l’Australie.

Le soir du 3 décembre 1987, le matelot Rasmus Nygaard et ses compagnons de bord du MV Nella Dan sont réunis au mess pour regarder Karate Kid 2, qui vient de sortir à l’époque. Le temps se gâte, mais le navire, ancré près de l’île de Macquarie dans le Pacifique Sud, est relativement calme.

Soudain, le navire danois de recherche et de ravitaillement affrété par l’Australian National Antarctic Research Expeditions (ANARE) a commencé à changer de position d’une manière étrange. Rasmus Nygaard reste assis, mais d’autres membres de l’équipage se lèvent d’un bond et se précipitent sur la passerelle.

« Je ne connaissais pas le navire aussi bien que d’autres, mais je me suis quand même demandé ce qui se passait », déclare Rasmus Nygaard au PolarJournal.

Deux minutes plus tard, le navire vibre de la quille au sommet des mâts. Le bruit de l’acier contre les rochers fait frémir. À cause de la marée haute et du mauvais temps, son ancre a dérapé sur le fond et le navire a dérivé sur la plage rocheuse. Le Nella Dan s’est échoué à quelques mètres de la station de recherche ANARE de l’île Macquarie, à mi-chemin entre l’Australie et l’Antarctique.

La situation n'a pas semblé grave au départ lorsque le MV Nella Dan s'est échoué à quelques mètres de la côte. Photo : Ted Upton
La situation n’a pas semblé trop grave au départ lorsque le MV Nella Dan s’est échoué à quelques mètres de la côte. Photo : Ted Upton

Plus de Karate Kid

De grosses vagues frappent maintenant les flancs du navire, et le calme qui régnait dans le mess quelques instants plus tôt s’est soudain transformé en un drame digne d’un film d’action. L’équipage doit vérifier que le navire ne présente pas de fuites.

« C’était un spectacle étrange de voir ma cabine à l’arrière du navire à moitié submergée par l’eau. Ce n’était pas censé se produire. J’ai dû patauger dans l’eau pour aller chercher ma brosse à dents et mes affaires, ainsi que notre matériel de sauvetage », se souvient Rasmus Nygaard.

L’équipage devait s’assurer que les quelques passagers qui se trouvaient encore à bord du navire en route pour l’Antarctique débarquent sains et saufs. Mais leur travail était rendu difficile par le mauvais temps qui faisait sans cesse s’entrechoquer le navire contre les rochers, et par le gazole « glissant comme du savon brun » qui était expulsé des réservoirs de carburant et se vaporisait dans les vents forts et l’eau pulvérisée sur les cloisons, les écoutilles et les zones de pont.

Finalement, après une nuit de drame, le temps s’est calmé. Tous les passagers et membres d’équipage ont réussi à évacuer et à se rendre sains et saufs à la station de recherche de l’île Macquarie, où ils sont restés quelques jours.

La station était un peu surpeuplée mais, selon Rasmus Nygaard, l’équipage a réussi à détendre l’atmosphère en retournant au navire pour récupérer une caisse de bières, de la viande et du matériel pour un barbecue.

« Ce n’était peut-être pas aussi dramatique qu’on le souhaiterait dans un article, mais c’était quand même sacrément malchanceux. Je n’ai pas regardé Karaté Kid 2 depuis, disons-le comme ça », a-t-il déclaré.

L'équipage s'est amusé à Macquarie Island en attendant le destin du MV Nella Dan. Photo fournie par Rasmus Nygaard
L’équipage s’est amusé à Macquarie Island en attendant le destin du MV Nella Dan. Photo fournie par Rasmus Nygaard

Feuilles de calcul et projets passionnés

Le MV Nella Dan avait servi l’ANARE pendant 26 ans et était devenu très apprécié dans son port d’attache à Hobart, en Tasmanie. À tel point que, des années plus tard, la romancière australienne Favel Parrett a beaucoup écrit sur son amour d’enfance pour le navire de recherche danois.

Alors que l’équipage se repose quelques jours en buvant de la bière sur l’île de Macquarie, il est certain que son navire bien-aimé passera à travers les difficultés.

« Nous avions tous une confiance illimitée en Nella Dan. Nous avons vécu beaucoup de choses avec elle : la haute mer, la glace, l’amour, les drames et d’autres échouages, et nous avons donc pensé qu’elle s’en sortirait également », a-t-il déclaré.

Mais en fin de compte, le navire vieillissait et quelqu’un d’autre a décidé qu’il était trop endommagé pour être sauvé. Les feuilles de calcul et les projets passionnés ne font pas toujours bon ménage », comme le dit Rasmus Nygaard.

C’est ainsi que la veille de Noël 1987, le MV Nella Dan a été sabordé en eaux profondes au large de l’île de Macquarie.

Le capitaine regarde son bateau couler le 24 décembre 1987. Photo : Magnus Olafsson
Le capitaine regarde son bateau couler le 24 décembre 1987. Photo : Magnus Olafsson

Les manchots comme coéquipiers

Mais si le navire a disparu dans les profondeurs du Pacifique Sud, la communauté qui s’était épanouie à bord est restée intacte.

Dans les années 1980, l’équipage était un groupe hétéroclite pour qui le Nella Dan représentait plus qu’ailleurs une famille et un foyer. La plupart d’entre eux vivaient sur le navire depuis des années, naviguant la moitié de l’année dans les eaux de l’Antarctique et l’autre moitié dans l’Arctique.

Pour Rasmus Nygaard, qui avait 19 ans à l’époque et ne travaillait sur le navire que depuis une saison, le MV Nella Dan représentait l’aventure.

« Il y avait une certaine naïveté à bord. Le monde se déroulait juste au bout de notre nez. Nous avons rencontré la mer, la glace et la faune d’une manière dont on ne peut que rêver en tant qu’enfant. Et c’était avant que de nombreuses restrictions ne soient imposées à tous ceux qui visitaient la faune et la flore. Nous avons joué au football avec les manchots. Ils étaient excellents en défense. C’était une époque merveilleuse et innocente », se souvient-il.

C’était le genre de camaraderie qui dure toute une vie. Après l’accident, la famille Nella Dan s’est retrouvée sans maison. « La plupart des membres de l’équipage n’ont plus jamais navigué. Il n’y avait plus de navires comme celui-ci ; l’aventure était terminée », a-t-il déclaré.

Un rêve de retour

Rasmus Nygaard a lui-même navigué sur quelques autres navires dans les années qui ont suivi, avant de quitter la mer et d’obtenir un diplôme. Depuis, chaque fois qu’il rencontre d’autres anciens membres de l’équipage du Nella Dan , les liens se resserrent, même avec ceux qui n’ont jamais été à bord en même temps que lui.

L’un de ces marins était Finn Wollesen, directeur général de KNUD E. HANSEN, l’entreprise danoise de conception de navires. Finn a navigué sur le MV Nella Dan au milieu des années 80, et avant cela, son père avait lui aussi navigué sur d’autres navires polaires de J. Lauritzen entre 1955 et 1970.

Lorsque Finn Wollesen est devenu directeur général de KNUD E. HANSEN, un objectif l’a emporté sur tous les autres : retourner en Antarctique.

Finn Wollesen connaissait la règle empirique selon laquelle un nouveau navire dure environ 30 ans. En 1989, la division antarctique australienne avait lancé un nouveau brise-glace, l’Aurora Australis.

« Finn a simplement ajouté 30 ans à 1989, il savait donc que vers 2019, l’Australie aurait besoin d’un nouveau brise-glace », a déclaré Rasmus Nygaard.

Le MV Nella Dan tel qu'il était à son apogée, assailli par les glaces en 1986. Photo : Lex Harris
Le MV Nella Dan tel qu’il était à son apogée, assailli par les glaces en 1986. Photo : Lex Harris

Nella Dan II est devenue RSV Nuyina

En 2007, Finn Wollesen a fait les premiers pas vers son objectif en présentant un nouveau projet à l’Australian Antarctic Division sous le nom de Nella Dan II.

Et en 2015, ils ont réussi. Le gouvernement australien a décidé d’investir environ 320 millions d’euros dans un nouveau navire de recherche antarctique, et KNUD E. HANSEN a remporté le marché pour le concevoir.

C’est à cette époque que Rasmus Nygaard a entendu parler du projet de Finn Wollesen et s’est dit : « C’est une trop grande coïncidence. Je ne peux pas laisser passer ça ».

En créant la communauté Friends of Nella Dan, la narration autour de Nella Dan II et RSV Nuyina est rapidement devenue un projet pour Finn Wollesen et Rasmus Nygaard.

En rejoignant KNUD E. HANSEN en tant que responsable du développement commercial, ils ont progressé régulièrement dans la réalisation de leur rêve de retourner à Macquarie Island pour un barbecue.

Le navire de recherche ultramoderne RSV Nuyina a été achevé en 2021. Depuis lors, il sert de principal navire de recherche australien en Antarctique, tout comme le MV Nella Dan 40 ans plus tôt.

Le RSV Nuyina, qui remplacera le MV Nella Dan comme principal navire de recherche australien dans l'Antarctique. Photo : Pete Hamsen, Division antarctique australienne
Le RSV Nuyina , qui remplacera le MV Nella Dan comme principal navire de recherche antarctique de l’Australie. Photo : Pete Hamsen, Division antarctique australienne

L’histoire d’une boucle bouclée

La communauté autour du MV Nella Dan , qui a été coulé depuis longtemps, est toujours bien vivante. Rasmus Nygaard estime qu’environ 800 personnes dans le monde entier font vivre son histoire à travers des livres, des expositions et bien d’autres choses encore. Le groupe comprend à la fois d’anciens marins, du personnel de la station et des chercheurs, et même des habitants de Hobart, en Tasmanie.

Selon Rasmus Nygaard, ils le font pour l’humanité partagée et les liens spéciaux qui se sont créés au cours de leurs aventures il y a des années.

« Il a été très gratifiant de faire partie d’une histoire qui boucle la boucle. C’est tout simplement une très belle histoire », a-t-il déclaré.

L’année dernière, l’histoire s’est encore améliorée. Lors d’un voyage d’affaires en Australie, Rasmus Nygaard a pu naviguer pendant trois jours avec le RSV Nuyina. Il ne manque plus qu’une chose pour que le cercle soit entièrement fermé.

« Si je pouvais un jour être à bord du navire lorsqu’il naviguera vers l’Antarctique, ce serait quelque chose. Mais je ne peux qu’en rêver. De toute façon, je ne pense pas que cela me rapportera un salaire », a-t-il déclaré.

Ole Ellekrog, Polar Journal AG

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