Caroline Mikkelsen – la première dame en Antarctique ? | Polarjournal
Caroline Mikkelsen, à l’époque où elle accompagnait son mari en Antarctique.

Pour fêter l’événement, des sandwichs et du café ont été servis. Le capitaine Klarius Mikkelsen prononce un bref discours, la poitrine gonflée de fierté : Il a fait l’éloge de son pays d’origine, la Norvège, et a vanté les actes héroïques des vrais Norvégiens, en particulier leurs exploits pionniers dans l’Antarctique. Malheureusement, on ne sait pas si Klarius Mikkelsen a également dit quelque chose comme « Je prends possession de cette terre pour la Norvège ». Le patriote aurait probablement été très heureux de dire cela, mais il savait probablement que cela lui attirerait beaucoup d’ennuis.

En revanche, il est prouvé que Caroline Mikkelsen, son épouse, a hissé le drapeau norvégien sur un petit monticule de pierres que l’équipage avait préalablement empilé pour ancrer le mât. L’un des membres de l’équipage a photographié ce moment. C’était le 20 février 1935, un mercredi raisonnablement ensoleillé avec un petit vent d’est. La photo montre Klarius et Caroline Mikkelsen ainsi que certains membres de l’équipage qui ont été autorisés à accompagner le couple, dont le dentiste du navire, L. Sørsdal.

En effet, des dizaines d’hommes politiques, de chercheurs et de passionnés de l’Antarctique se feront les dents sur ce document dans les décennies à venir, au sens figuré. En raison de deux problèmes : L’un était d’ordre politique et l’autre concernait la question de savoir si le groupe représenté sur cette photo se trouve sur le continent antarctique ou sur une simple île au large des côtes. Dans le cas du continent, Caroline Mikkelsen serait la toute première femme de l’histoire à poser le pied en Antarctique. Dans l’historiographie des découvertes, il est déterminant de savoir si un pionnier a seulement vu une nouvelle terre ou s’il l’a réellement foulée. Et s’il s’agit d’une terre continentale ou d’une île. C’est en posant le pied sur le continent que l’on acquiert le plus de notoriété.

Un monde d’ hommes

Mais seulement pour les hommes. Les actes de pionniers de l’Antarctique accomplis par des femmes sont, au mieux, mentionnés en note de bas de page. Parce que les hommes ne croyaient tout simplement pas que les femmes étaient les mêmes durs à cuire qu’eux, résistant avec défi à la cruelle nature sauvage de la glace éternelle. Les femmes s’occupaient de l’enfant et du foyer, les hommes du monde. C’est tout.

Il va sans dire que des livres sur l’histoire de la conquête de l’Antarctique ont été publiés sur plusieurs centaines de pages à ce jour, dans lesquels les femmes ne sont tout simplement pas mentionnées.

Les femmes l’auraient voulu à l’époque. Lorsque Robert Falcon Scott prépare son expédition Terra Nova (1910-1913), Marie Stopes, paléobotaniste de renommée internationale et titulaire d’un doctorat, se porte candidate pour faire partie de l’équipe de recherche. Elle voulait rechercher des plantes fossilisées et prouver que l’Antarctique faisait autrefois partie de l’ancien continent du Gondwana. Mais Scott refuse catégoriquement de laisser monter une femme à bord.

Le rejet des femmes est devenu presque spectaculaire lors de la préparation d’une expédition britannique annoncée en 1937 : 1300 femmes se sont portées candidates à un poste sur le navire. Aucune n’a été acceptée. L’expédition n’a d’ailleurs pas eu lieu.

Les baleiniers, des pionniers

Caroline Mikkelsen a eu beaucoup plus de facilité. Parce qu’elle était l’épouse du capitaine d’un baleinier. C’était un monde complètement différent de celui des découvreurs et des explorateurs. Chez les baleiniers, il était courant que le capitaine emmène sa femme en croisière de temps en temps. L’épouse voyageait dans le confort de la cabine du capitaine, était déchargée de toute tâche professionnelle et pouvait observer les hommes à l’œuvre dans leur satanée embarcation.

Les baleiniers, en revanche, n’étaient pas tenus en haute estime par les pionniers. De leur point de vue, l’honneur de la découverte et la gloire de l’exploration appartiennent aux scientifiques, aux héros officiels, mais pas aux travailleurs de la mer. C’est pourquoi les réalisations pionnières des baleiniers ont souvent été minimisées par « l’autre camp ». Même s’il est évident qu’un chasseur de baleines ou de phoques qui navigue pendant des mois et des années dans les eaux de l’Antarctique a beaucoup plus de chances d’avoir l’occasion de débarquer quelque part.

Caroline Mikkelsen hisse le drapeau norvégien en Antarctique, avec son mari Klarius à ses côtés : une cérémonie aux conséquences politiques prévisibles.

Le premier homme à avoir posé le pied sur le continent antarctique ? Le chasseur de phoques américain John Davis le 7 février 1821. Il n’est pas surprenant que les scientifiques en doutent. Pour être juste, il faut dire que cela pourrait aussi être lié au fait que les chasseurs établissent des priorités différentes de celles des explorateurs dans leurs carnets de route.

Peu de données biographiques

En conséquence, la femme d’un baleinier ne méritait guère d’être mentionnée officiellement. Il n’est donc pas surprenant qu’aujourd’hui, nous ne sachions pratiquement rien de Caroline Mikkelsen. Les recherches ont débuté au musée baleinier de Sandefjord, se sont poursuivies à l’Institut polaire norvégien de Tromsø et à la rédaction de « Aftenbladet » à Oslo, puis à la Société antarctique de Nouvelle-Zélande et à l’auteur australien Jesse Blackadder, et enfin à l’université de Cambridge, en Angleterre. Le maigre résultat : Caroline Mikkelsen est née au Danemark en 1906, 13e d’une fratrie de 16 enfants. Son mariage avec Klarius est resté sans enfant. Après la mort de Klarius en 1941, elle épouse en 1944 le jardinier Johan Mandel et prend son nom, disparaissant ainsi.

Ce n’est que lorsque Diana Patterson (une femme, soit dit en passant, puisqu’elle a été la première femme à diriger une station antarctique en 1969) a lancé une vaste campagne publicitaire dans les médias norvégiens en 1995 pour célébrer le 60e anniversaire de l’expédition mémorable des Mikkelsen que son fils s’est manifesté. Mme Mandel a ensuite donné une interview à « Aftenbladet », et le journaliste a décrit la grand-mère multiple comme modeste, à la voix douce et saine d’esprit. Dans cette interview, Caroline a déclaré qu’elle s’habillait toujours bien en mer parce qu’elle aimait la couture. Qu’elle avait été gâtée par l’équipage. Et qu’il y avait « des pingouins, des pingouins, des pingouins » partout quand elle a atterri. Elle avait gardé le silence sur son aventure au cours des dernières décennies par égard pour son second mari.

Caroline Mandel est décédée dans la seconde moitié des années 1990 à Tønsberg, près de Sandefjord, en Norvège. On ne sait pas quand exactement.

Caroline Mikkelsen et son mari Klarius en permission en Antarctique.

La permission à terre

Retour en 1935 : Le voyage du capitaine Klarius Mikkelsen avec son navire « Thorshavn », un pétrolier de 11 000 tonnes, est bien documenté. Klarius était un marin expérimenté de l’Antarctique et était au service du Norvégien Lars Christensen, propriétaire de la plus grande société de chasse à la baleine au monde. Le « Thorshavn » a transporté de la nourriture et du matériel du Cap vers les quatre navires norvégiens de traitement des baleines qui naviguaient dans les eaux froides. Après avoir approvisionné les navires et chargé le « Thorshavn » de leur huile de baleine, Mikkelsen a pris la mer le 18 février à la recherche d’un navire de chasse qui avait reçu l’ordre de repérer les conditions de la banquise au sud-ouest.

Le 19 février, l’équipage du « Thorshavn » a entendu des bruits qui laissaient penser que la terre était proche. Un jour plus tard, ils ont aperçu une côte libre de neige et de glace dans la région des monts Vestfold et ont navigué à travers la banquise jusqu’à 5 milles nautiques, soit environ 9 kilomètres, de cette section. Les conditions météorologiques étant idéales pour un débarquement, Klarius fait préparer un canot de sauvetage et débarque à la rame avec sa femme et sept membres d’équipage.

Klarius nota plus tard les coordonnées dans son carnet de bord et décrivit la plage comme étant rocheuse et dépourvue de végétation, avec des pics atteignant 100 mètres de haut, un petit ruisseau descendant d’un lac d’eau douce, et des mètres de crottes de manchots jaune d’or jonchant le sol, car les manchots se reproduisaient « à perte de vue ».

Il y a eu le discours susmentionné avec une cérémonie du drapeau, l’apparition de Caroline et une photo. Une boîte contenant du matériel d’urgence a été enterrée sous un deuxième tas de pierres, au cas où des hommes en détresse viendraient un jour à passer. Klarius a noté que ses coordonnées étaient 68 degrés 29 minutes sud et 78 degrés 36 minutes ouest. Il a baptisé la zone Ingrid Christensen Land, d’après le nom de la femme de son employeur. Au bout de quelques heures, la magie a pris fin et Klarius a embarqué quelques pierres supplémentaires. Le lendemain, Klarius a baptisé une montagne de 235 mètres de haut, le Mont Caroline Mikkelsen, en l’honneur de sa femme.

Le voyage de retour s’est déroulé sans incident. Par ailleurs, un voyage de ravitaillement et de transport du Cap à la banquise et vice-versa prenait généralement six semaines.

Le capitaine norvégien Klarius Mikkelsen a découvert cette montagne de 235 mètres de haut le 20 février 1935 lors de son voyage sur le baleinier « Thorshavn ». Mikkelsen l’a baptisé en l’honneur de sa femme Caroline, qui l’a accompagné pendant le voyage.

Différend sur l’Antarctique

En Norvège, Lars Christensen, le roi de la chasse à la baleine, se réjouit de la photo avec Klarius et Caroline. Les amis norvégiens de l’Antarctique ont annoncé bruyamment au monde entier que la première femme avait posé le pied en Antarctique. Et surtout, elle était norvégienne. Ce qui a confirmé la revendication de la Norvège sur de grandes parties de l’Antarctique et sur les zones de chasse à la baleine.

Cependant, c’est précisément cette affirmation et la « photo de preuve » qui l’accompagne qui ont déclenché une agitation politique internationale parmi les patriotes nordiques. Pour comprendre cette agitation, il faut remonter un peu plus loin : l' »âge d’or de la recherche antarctique » s’était achevé au plus tard avec l’échec de l’expédition Quest d’Ernest Shackleton et sa mort sur Grytviken en 1922 – la période intensive de la chasse à la baleine avait commencé, et le continent austral n’avait pas encore été divisé en secteurs attribués aux pays d’aujourd’hui.

Des magnats patriotes de la chasse à la baleine, tels que Lars Christensen, s’engouffrent dans la brèche des explorateurs et chargent des capitaines de navire comme Klarius Mikkelsen d’explorer de nouvelles terres en cours de route, marquant ainsi provisoirement la revendication de leur nation sur la région antarctique en question.

Les nations de marins et d’explorateurs se sont donc disputé la division de l’Antarctique en territoires nationaux. Depuis la conférence de Londres de 1926, l’Angleterre a même revendiqué l’intégralité de l’Antarctique pour elle seule, ce qui était bien sûr hors de question pour des nations maritimes comme la Norvège, la Belgique, la France et le Danemark. Il a été convenu que la côte située entre 60 et 86 degrés de longitude n’appartenait à personne pour le moment. La Norvège et l’Angleterre ont également convenu de ne pas se gêner l’une l’autre. La difficulté de l’atterrissage de Klarius Mikkelsen réside dans le fait qu’il s’est déroulé dans ce secteur « neutre ». Le gouvernement norvégien doit maintenant confirmer officiellement l’accord avec l’Angleterre afin d’apaiser les querelles déclenchées par la photo.

Klarius Mikkelsen, photographié au premier plan, était le capitaine du « Thorshavn ».

La question de l’île

Cela pourrait être la fin de l’histoire. Klarius meurt, Caroline se remarie et reste introuvable pour la recherche jusqu’en 1995. La région de Vestfold fait désormais partie du secteur anglais. Les Anglais ont laissé ces noms au Ingrid Christensen Land et à la Caroline Mikkelsen Mountain en l’honneur de Klarius ; la montagne porte aujourd’hui le numéro d’identification 117379.

En 1998, les scientifiques australiens F. I. Norman, J. A. E. Gibson et J. S. Burgess ont publié un article de douze pages dans le magazine britannique « Polar Record », dans lequel ils affirment que Klarius Mikkelsen n’a pas atterri sur le continent, mais sur une île au large des côtes. Ce qui signifie que Caroline n’a pas été la première femme sur le continent Antarctique – on se souvient du partage de la gloire et de l’honneur de l’explorateur. Norman, Gibson et Burgess s’appuient sur des coordonnées inexactes (les secondes manquent), des entrées différentes dans le journal de Klarius et dans le journal de bord officiel, y compris des descriptions inexactes. Ils insinuent aussi indirectement que le magnat de la pêche à la baleine Lars Christensen n’a pas vraiment manipulé les données de Mikkelsen en sa faveur, mais qu’il ne les a au moins pas utilisées correctement à des fins patriotiques.

La question de savoir si le groupe se trouvait réellement sur le continent en 1935 ou seulement sur une île avait déjà préoccupé les chercheurs. Lorsque la station Davis australienne a été établie en 1957 à une trentaine de kilomètres du point d’atterrissage de Mikkelsen, les Australiens ont entrepris de retrouver le cairn sur lequel le drapeau norvégien avait été hissé. Une expédition en 1958 a été infructueuse. En 1960, deux chercheurs ont effectivement trouvé un drapeau norvégien, mais aucun d’entre eux n’a enregistré les coordonnées du site. En 1995, l’archéologue australien Martin Davies a trouvé le cairn supposé, mais il est tombé deux jours plus tard en marchant dans les rochers et a été mortellement blessé.

Jusqu’à l’article de Norman, Gibson et Burgess en 1998, il n’y avait toujours pas de preuves tangibles sur la question de l’île, et même les preuves des trois auteurs ont été remises en question par d’autres scientifiques.

Le pétrolier « Thorshavn » transportait des provisions et de l’huile de baleine.

La deuxième était-elle la première ?

Finalement, c’est l’auteure australienne Jesse Blackadder (encore une femme) qui a voulu en avoir le cœur net, s’est rendue en Antarctique en 2011 et a fouillé dans les archives. Ses conclusions : il n’y a pas de preuves absolument claires pour ou contre la théorie de l’île. Mais, comme le conclut Jesse Blackadder dans son livre « Chasing the Light », si Caroline Mikkelsen n’avait pas été la première, c’est Ingrid Christensen, l’épouse du magnat de la pêche à la baleine Lars Christensen, qui l’aurait été. Ingrid et son mari se sont rendus en Antarctique deux ans après Caroline, et c’était d’ailleurs leur quatrième voyage. Le 30 janvier 1937, elle a posé le pied sur le continent antarctique, au pied du monolithe de Scullin, et l’a prouvé sans l’ombre d’un doute.

Trois autres femmes étaient à bord lors de ce voyage : Sofie, la fille des Christensen, Lillemor Rachlew et Solveig Widerø. Pendant de nombreuses années, on n’a pas su laquelle des quatre femmes était descendue la première du bateau. Cependant, une nouvelle traduction du journal de Lars Christensen en 2012 a révélé qu’Ingrid a été la première à débarquer. Cette histoire se termine donc définitivement, cette fois-ci avec, disons, une fin ouverte en faveur de Caroline Mikkelsen.

Addendum

Quant à la première femme à avoir vu de ses propres yeux le continent antarctique, elle repart également bredouille : en 1835, un navire fait naufrage au large de l’île Campbell. Quatre ans plus tard, trois hommes et une femme sont sauvés par les deux baleinières anglaises « Eliza Scott » et « Sabrina » commandées par John Balleny ; deux naufragés sont répartis entre l' »Eliza Scott » et la « Sabrina ». Au cours de la traversée, les deux navires arrivent en vue de la terre ferme.

Sur le chemin du retour, le « Sabrina » a coulé dans une tempête avec tous les hommes et le livre de bord. Dans le journal de bord du « Eliza Scott », la femme sauvée n’est pas nommée. Elle reste donc à jamais inconnue. Ironie de l’histoire : L’île de Balleny, découverte lors de ce voyage, porte le nom du capitaine Balleny.

Texte : Christian Hug / Images : Institut polaire norvégien

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