Une proportion choquante de 79 % de femmes scientifiques ont vécu des expériences négatives lors de leur travail sur le terrain polaire | Polarjournal
Rebecca Duncan

Rebecca Duncan, Université de technologie de Sydney

Chaque jour, des femmes travaillent à des travaux scientifiques d’avant-garde dans des environnements polaires impitoyables de la Terre. Notre étude, publiée aujourd’hui dans PLOS Climate, s’est intéressée à la réalité de leur expérience.

Le travail sur le terrain dans l’Arctique et l’Antarctique est un élément essentiel de la recherche scientifique qui s’attaque aux défis sans précédent du changement climatique mondial. Il peut s’agir d’excursions d’une journée, de séjours à bord de navires de recherche dans les océans Arctique et Austral, ou de séjours de plusieurs mois dans des bases de recherche situées dans les régions polaires.

Les femmes jouent un rôle essentiel dans presque tous les domaines. Elles assument des fonctions sur le terrain, de l’assistante de recherche à la cheffe d’équipe. Cependant, notre enquête a révélé que les femmes rapportent majoritairement des expériences négatives pendant le travail sur le terrain polaire.

Les conditions doivent changer – les institutions et les responsables du travail sur le terrain ont la responsabilité de prendre en compte les besoins des femmes. Ils doivent également renforcer la responsabilité en cas de comportement problématique.

Quels sont les résultats de notre enquête ?

De septembre à novembre 2023, nous avons interrogé des femmes effectuant des travaux de terrain dans les régions polaires.

Nous avons reçu plus de 300 réponses du monde entier. Les personnes interrogées, âgées de 18 à 70 ans, représentaient un large éventail d’ethnies, d’expériences de vie et de stades de carrière.

Il est alarmant de constater que 79 % des femmes interrogées ont eu des expériences négatives lors de leur travail sur le terrain dans l’Arctique et l’Antarctique. Ces expériences étaient dues à une dynamique d’équipe difficile, à l’absence de responsabilité en cas d’intimidation ou de harcèlement, à des problèmes de communication et au sexisme.

Jusqu’à un quart des personnes interrogées ont fait état de conditions répréhensibles, telles que le harcèlement sexuel, les préjudices psychosociaux, la violence, le racisme et l’homophobie.

Expériences négatives dans le travail sur le terrain polaire

Le travail sur le terrain en milieu polaire implique une vie en rangs serrés. Seul un tiers des personnes interrogées ont déclaré avoir accès à un espace personnel pendant le travail sur le terrain. Cette situation peut s’avérer difficile dans le meilleur des cas, en particulier lorsqu’elle s’accompagne de brimades ou de harcèlement.

Combiné à un leadership médiocre, c’est courir au désastre. Imaginez que vous soyez bloqué-e pendant des jours, des semaines ou des mois avec une culture d’équipe toxique et que vous n’ayez nulle part où aller.

On comprend mieux pourquoi l’une des expériences négatives les plus répandues est la dynamique problématique des équipes de terrain.

Un lever de soleil jaune sur un champ glacé avec des personnes et des traîneaux chargés de matériel scientifique.
Le travail sur le terrain en milieu polaire implique inévitablement des conditions environnementales extrêmes et la gestion de la dynamique interpersonnelle au sein de l’équipe. Rebecca Duncan

Les femmes ne veulent pas paraître « problématiques ».

Les femmes prises dans ces circonstances ont souvent l’impression de ne pas pouvoir s’exprimer. Elles ne sont pas sûres que leur rapport sera confidentiel ou n’ont pas accès à des structures de signalement fiables.

Même lorsque de telles structures existent, des questions culturelles inhérentes empêchent souvent les femmes de s’exprimer. Les femmes, en particulier au début de leur carrière, craignent d’être considérées comme « problématiques » et de voir leurs opportunités limitées.

Les femmes qui dénoncent le harcèlement constatent souvent l’absence de responsabilité et de conséquences pour l’auteur de l’acte, ou le fait qu’on les laisse s’en tirer en raison de relations personnelles et d’une dynamique de pouvoir déséquilibrée. Pire encore, certaines femmes font état d’autres brimades après s’être exprimées.

Sans surprise, les personnes que nous avons interrogées ont déclaré que le sexisme était une expérience répandue et profondément négative. Bien que d’énormes progrès aient été réalisés depuis l’époque où la recherche polaire était dominée par les hommes blancs, la domination masculine persiste.

De nombreuses femmes font état d’une inégalité des rôles entre les hommes et les femmes. Les femmes se voient généralement confier une part inégale des tâches de cuisine et de nettoyage, et sont contraintes à des rôles plus laborieux que leurs homologues masculins.

Les femmes décrivent également une sous-estimation de leur force physique ou le fait que « les collègues masculins ont besoin de moins d’expérience pour être pris plus au sérieux ». À titre personnel, on m’a confisqué du matériel scientifique sur le terrain en me disant que « ce n’est pas un travail de femme ».

De manière anecdotique, ce préjugé sexiste se traduit par le fait que les femmes ne se voient pas offrir d’opportunités en raison de préoccupations telles que le fait d’être « trop émotives » ou le fait que leur vie de famille (ou leur future famille) les en empêche.

Une femme vêtue d'un habit de neige vert tient un grand cylindre rouge et sourit à la caméra.
L’auteure posant avec du matériel de forage de carottes de glace. Stuart Thomson

Même dans les équipes de terrain où le sexisme est intentionnellement abordé, les préjugés sexistes prévalent d’une autre manière, moins évidente. Pendant le travail sur le terrain, les femmes ont des difficultés à gérer leurs menstruations en raison du manque d’intimité, des conditions météorologiques et de la rareté des pauses toilettes.

Certaines femmes ne s’orientent pas du tout vers ce domaine pour cette raison, manquant ainsi de précieuses opportunités d’apprentissage et de travail.

En outre, la plupart des équipements – tels que les combinaisons de neige d’une seule pièce ou les protections contre les engelures – ne sont pas conçus en fonction du corps des femmes. Les femmes sont donc inégalement exposées aux risques de blessures dues au froid.

Comment soutenir les femmes dans le travail polaire sur le terrain ?

Nos recherches ont montré que très peu d’expéditions polaires disposaient d’un code de conduite clair ou d’une structure de signalement des cas de harcèlement. Il est absolument essentiel de remédier à cette situation au niveau institutionnel afin que les femmes puissent s’exprimer en toute sécurité.

Le projet de code de conduite de l’Association of Early Career Polar Scientists constitue un bon point de départ.

Avant le départ, les institutions doivent fournir une formation obligatoire sur la dynamique d’équipe et l’équité, la diversité et l’inclusion, en particulier pour les personnes occupant des postes de direction. Toutes les personnes impliquées doivent favoriser des environnements proactifs, flexibles et empathiques où les femmes peuvent défendre leurs intérêts et ceux des autres.

Nous avons constaté qu’en dépit d’expériences négatives, la plupart des femmes voulaient continuer à faire de la recherche polaire. Il s’agit d’un travail addictif, passionnant et souvent profondément gratifiant, nécessaire pour comprendre les changements environnementaux rapides qui affectent notre planète.

Les qualités stéréotypées des femmes – telles que l’adaptabilité, la patience et l’attention portée aux autres – peuvent s’avérer essentielles pour prospérer dans des environnements extrêmes. Les femmes ont leur place dans l’Arctique et l’Antarctique, et dans toutes les sciences de terrain d’ailleurs. Elles apportent généralement une perspective unique aux tâches scientifiques, et le fait d’être une femme ne devrait jamais être considéré comme une faiblesse.

Rebecca Duncan, doctorante en écologie marine polaire et changement climatique, Université de technologie de Sydney

Cet article est republié de The Conversation sous une licence Creative Commons. Lire l’article original.

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