La glace de mer doit-elle être considérée comme un territoire souverain des Inuit ? | Polarjournal
Apostolos Tsiouvalas, doctorant d'origine grec, sur la côte de Siorapaluk pendant son travail de terrain à Avanersuaq, au nord-ouest du Groenland, où il a organisé des entretiens avec la population pour savoir comment ils sont affectés par le droit international. Photo : Apostolos Tsiouvalas : Apostolos Tsiouvalas
Apostolos Tsiouvalas, doctorant d’origine grec, sur la côte de Siorapaluk pendant son travail de terrain à Avanersuaq, au nord-ouest du Groenland, où il a organisé des entretiens avec la population pour savoir comment ils sont affectés par le droit international. Photo : Apostolos Tsiouvalas : Apostolos Tsiouvalas

Le droit international ne prend pas en compte les spatiales et impose la « souveraineté » à un peuple qui n’y croit pas, selon un nouveau projet de doctorat.

En 2022, le Canada et le Danemark ont signé un accord historique.

D’un trait de plume, ils ont divisé en deux parties égales la minuscule île Hans, située au nord-ouest du Groenland et connue localement sous le nom de Tartupaluk, mettant ainsi fin à une lutte de territoire qui durait depuis des décennies. Soudain, sur un terrain vague isolé et gelé, les deux pays partagent une frontière terrestre.

Pour les Inuits vivant le plus près de l’île, cette division semblait absurde. La plupart d’entre eux n’ont jamais utilisé cette île et même s’ils l’ont fait, selon Apostolos Tsiouvalas, doctorant grec à l’UiT, l’université arctique de Norvège, ils ne croient pas au concept de « souveraineté » qui l’a divisée.

« Les communautés auxquelles j’ai parlé ont ri lorsque j’ai mentionné Tartupaluk. Elles ne se souvenaient pas que quelqu’un s’y soit rendu », a déclaré Apostolos Tsiouvalas au Polar Journal.

Mais Tartupaluk ne fait que s’ajouter à une longue liste d’exemples dans lesquels les conceptions occidentales de la « souveraineté » divisent les régions traditionnelles des Inuits d’une manière qui est étrangère à la façon dont ils les comprennent eux-mêmes.

Dans le cadre de son doctorat sur ce sujet, Apostolos Tsiouvalas a interrogé plusieurs habitants d’Avanersuaq dans l’État d’Oregon. Nord-Ouest du Groenland. Ses recherches s’achèveront dans le courant de l’année, mais il est d’ores et déjà prêt à en partager les conclusions.

En droit international, on a tendance à considérer le concept de « souveraineté » comme allant de soi, sans tenir compte de toute autre façon de concevoir et de réglementer l’espace », a déclaré Apostolos Tsiouvalas.

Dans d’autres régions, comme le Pacifique Sud, les droits des populations autochtones sur la mer ont coexisté avec le concept de « souveraineté de l’État », mais dans l’Arctique, l’approche territoriale actuelle de la mer exclut intrinsèquement d’autres façons d’appréhender l’espace », a-t-il déclaré.

La région entourant la polynie des eaux du Nord, Pikialasorsuaq, regorge d'animaux et les chasseurs locaux se déplacent traditionnellement librement entre les terres qui l'entourent. Mais la frontière internationale entre le Canada et le Groenland a mis la culture inuite locale en "danger critique", selon Apostolos Tsiouvalas. Crédits de la carte : Crédits : Julius Lauber, Institut polaire norvégien, et Apostolos Tsiouvalas, Centre norvégien du droit de la mer.
La région entourant la polynie des eaux du Nord, Pikialasorsuaq, regorge d’animaux et les chasseurs locaux se déplacent traditionnellement librement entre les terres environnantes. Mais la frontière internationale entre le Canada et le Groenland a mis leur culture en « danger critique », selon Apostolos Tsiouvalas. Crédits de la carte : Julius Lauber, Institut polaire norvégien, et Apostolos Tsiouvalas.

La « souveraineté » est née en Occident

En Occident, nous considérons les concepts de frontières et d’États-nations comme allant de soi ; il est difficile d’imaginer le monde sans eux. D’ailleurs, selon Apostolos Tsouvalas, l’idée de « souveraineté » a des racines profondes.

« La souveraineté telle que nous la connaissons en droit international est apparue dans la philosophie occidentale au XVIe siècle. Depuis lors, elle constitue le mode fondamental d’organisation de l’espace. Nous parlons d’États souverains qui sont les seuls sujets du droit international », a-t-il déclaré.

Mais ce concept de « souveraineté » ne rend pas compte de la façon dont les Inuits voient leurs terres, et en particulier leurs mers et les zones couvertes de glace. Il utilise plutôt des mots comme « mouvement » et « espace » pour résumer la façon dont les Inuits ont traditionnellement perçu les terres qui les entourent.

« Les Inuits, et en particulier ceux d’Avanersuaq, ne voient tout simplement pas l’espace maritime en termes de frontières », a-t-il déclaré.

Au cours de son travail sur le terrain, Apostolos a également interrogé des habitants de Qaanaaq, la plus grande ville du nord-ouest du Groenland. Photo : Apostolos Tsiouvalas : Apostolos Tsiouvalas
Au cours de son travail sur le terrain, Apostolos a également interrogé des habitants de Qaanaaq, la plus grande ville du nord-ouest du Groenland. Photo : Apostolos Tsiouvalas : Apostolos Tsiouvalas

Chasse transfrontalière

Le doctorat d’Apostolos Tsiouvalas est plutôt théorique. Il traite du concept de « souveraineté » d’un point de vue juridico-philosophique et espère qu’il contribuera à la littérature scientifique sur le droit international de la mer. Cependant, il dispose de plusieurs exemples où l’acceptation forcée de la « souveraineté » a eu des effets concrets sur le mode de vie des Inuits.

« Depuis des temps immémoriaux, ces communautés du nord-ouest du Groenland étaient semi-nomades et chassaient sur la mer et la banquise. Cela leur permettait de réagir aux mouvements des animaux et aux changements météorologiques », a-t-il déclaré.

Or, cela n’est plus possible aujourd’hui. En 1973, le Canada et le Danemark ont établi entre eux une frontière maritime qui restreint les mouvements des communautés inuites qui chassaient de l’autre côté de cette ligne depuis des générations.

Aujourd’hui, les Inuits du nord-ouest du Groenland, qu’Apostolos Tsiouvalas a interrogés dans le cadre de son doctorat, ne peuvent se déplacer qu’à l’intérieur de la zone économique exclusive du Groenland. Ils doivent désormais attendre que le gibier vienne à eux.

« L’application de la souveraineté au nord-ouest du Groenland a mis en péril la culture même de ces personnes et a réduit au silence leur conception traditionnelle de l’espace », a déclaré Apostolos Tsiouvalas.

En raison de la frontière internationale, les Inuits doivent attendre que le gibier vienne à eux, et non l'inverse. Cette tente de chasse se trouve dans le fjord MacCormick, à Iterlassuaq, où Apostolos Tsiouvalas s'est également rendu pour son travail de terrain. Photo : Apostolos Tsiouvalas
En raison de la frontière internationale, les Inuits doivent attendre que le gibier vienne à eux, et non l’inverse. Cette tente de chasse se trouve dans le fjord MacCormick, à Iterlassuaq, où Apostolos Tsiouvalas s’est également rendu pour son travail de terrain. Photo : Apostolos Tsiouvalas

La glace de mer est considérée comme de l’eau

Une chose met en évidence les lacunes de la souveraineté dans le Grand Nord peut-être encore plus clairement que les restrictions de chasse : la question de la glace de mer. En effet, dans de nombreuses régions de l’Arctique, le gel de la mer signifie que ce qui est légalement considéré comme de l’eau est en fait de la terre pendant une grande partie de l’année.

« Les communautés que j’ai interrogées ont connu une très courte période sans glace pendant l’été, mais la majeure partie de l’année, la mer est recouverte de glace, qu’elles traversent traditionnellement avec des traîneaux à chiens, comme elles le feraient sur la terre ferme », a déclaré Apostolos Tsiouvalas.

Mais, a-t-il souligné, la mer de glace étant considérée comme de l’eau par le droit international, elle est aujourd’hui souvent brisée par des brise-glaces, ce qui perturbe les zones que les Inuits auraient utilisées pour chasser.

« En droit international, il n’est pas question que la mer se transforme en glace. Il n’y a que la mer et la terre comme concepts distincts. Or, pour les communautés inuites, le dynamisme de la glace est essentiel à leur mode de vie », a-t-il déclaré.

Un bateau de croisière navigue dans le nord-ouest du Groenland en été. En hiver, les navires brise-glace brisent la glace dans la région, ce qui limite les déplacements des traîneaux à chiens. Photo : Apostolos Tsiouvalas : Apostolos Tsiouvalas
Un bateau de croisière navigue dans le nord-ouest du Groenland en été. En hiver, les navires brise-glace brisent la glace dans la région, ce qui limite les déplacements des traîneaux à chiens. Photo : Apostolos Tsiouvalas : Apostolos Tsiouvalas

Plus de mouvements transfrontaliers ?

Toutes les communautés inuites et leurs activités traditionnelles ne sont pas concernées par le concept occidental de « souveraineté ». Aujourd’hui, les Inuits ont été divisés par les frontières occidentales en quatre États souverains, mais la plupart d’entre eux vivent encore loin de toute frontière.

Et pour ceux qui le font, comme les habitants de la région frontalière entre le Groenland et le Canada, les choses pourraient s’améliorer à l’avenir. Il est intéressant de noter que l’accord de 2022 sur Tartupaluk autorise la circulation et la chasse au-delà de la frontière de l’île rocheuse.

Seul l’avenir nous dira si cette reconnaissance du point de vue local sur les frontières se répandra ailleurs.

« L’accord de 2022 témoigne d’une certaine volonté de reconnaître que les Inuits ont toujours traversé la frontière. Mais il est un peu ironique que cela se soit produit sur une île qui a été à peine utilisée par les Inuits et qui est très difficile à atteindre du côté canadien de la frontière en raison de ses pentes abruptes », a déclaré Apostolos Tsiouvalas.

« Mais un dialogue est en cours entre le Groenland et le Canada sur la possibilité d’autoriser davantage de mouvements à travers leur frontière maritime. On ne sait pas encore jusqu’où cela ira », a-t-il ajouté.

Ole Ellekrog, Polar Journal AG

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