De la glace et du feu : ce que le sel de mer en Antarctique révèle sur les feux de brousse | Polarjournal
Photo: Michael Wegner

Danielle Udy, Université de TasmanieAnthony Kiem, Université de NewcastleNeil Holbrook, Université de TasmanieNerilie Abram, Université nationale australienneet Tessa Vance, Université de Tasmanie

L’Australie a une longue histoire de feux de brousse. L’été noir de 2019-2020 a été le pire jamais enregistré. Mais est-ce le pire ?

Nos nouvelles recherches ont permis de reconstituer les 2 000 dernières années de feux de brousse dans le sud-est de l’Australie, en s’appuyant sur les preuves des climats passés inscrites dans les schémas changeants des glaces profondes de l’Antarctique de l’Est. Les systèmes météorologiques de haute et de basse pression au sud de l’Australie sont si importants qu’ils relient les deux continents, bien qu’ils soient distants de plus de 3 000 km.

Ces modèles météorologiques historiques sont enregistrés dans la glace. Non pas sous forme de cendres, comme on pourrait le penser à première vue, mais sous forme d’embruns de sel marin provenant de l’océan Austral. Lorsque le sud-est de l’Australie connaît des feux de brousse extrêmes pendant l’été, il y a moins de vent autour de l’Antarctique, ce qui signifie qu’il y a moins d’embruns de sel marin sur le site de la carotte de glace.

Un avertissement est enfoui dans la glace. Au moins sept fois au cours des deux derniers millénaires, nos nouvelles recherches montrent que le sud-est de l’Australie, sujet aux feux de brousse, a connu des conditions météorologiques aussi mauvaises, voire pires, que lors des incendies dévastateurs de l’été noir. Les feux de brousse de l’été noir ont brûlé environ 1,5 million d’hectares, soit plus de six fois la superficie du territoire de la capitale australienne.

Cela signifie que la variabilité naturelle du climat peut donner lieu à des feux de brousse plus violents que ceux que nous avons connus jusqu’à présent. Étant donné que le changement climatique dû à l’activité humaine est également à l’origine de conditions météorologiques de plus en plus défavorables aux feux de brousse, il semble que nous sous-estimions la gravité des feux de brousse en Australie.

Photo: Meganesia - Own work, CC BY-SA 4.0, Wikimedia Commons
Photo: Meganesia – Own work, CC BY-SA 4.0, Wikimedia Commons

Les feux de brousse un facteur météorologiques ?

Si le week-end s’annonce chaud, sec et venteux, nous dirons qu’il s’agit d’un temps propice aux feux de brousse. La météo des feux de brousse ne signifie pas que les feux de brousse sont inévitables, mais ils sont plus susceptibles de se déclencher et d’être plus intenses et de se propager plus rapidement une fois qu’ils ont pris feu.

L’été noir australien a été causé par la combinaison de plusieurs facteurs climatiques. Nous avons connu une sécheresse pluriannuelle, qui a coïncidé avec une variabilité climatique entraînant des vents forts et chauds du nord-ouest, le tout dans un contexte d’augmentation de la chaleur et de diminution de l’humidité sur les terres, en raison du changement climatique.

Le changement climatique entraîne une augmentation de la fréquence et de la gravité des feux de brousse. Cette tendance devrait se poursuivre à l’avenir.

Mais il est difficile de quantifier l’impact du changement climatique sur les conditions météorologiques des feux de brousse dans les régions du sud-est de l’Australie les plus durement touchées par les incendies de l’été noir. En effet, le climat de ces régions, principalement côtières ou alpines, varie beaucoup et nous ne disposons que d’un historique d’observations relativement court.

Nos recherches antérieures sur les sécheresses – un élément clé des saisons de feux de brousse extrêmes – ont montré que nos quelque 120 années d’observation des précipitations ne couvrent pas entièrement l’éventail des conditions de sécheresse qui se sont produites au cours des 1 000 dernières années. Cette hypothèse est étayée par des travaux paléoclimatiques récents reconstituant 2 000 ans de variabilité climatique en Australie orientale et par des recherches utilisant des modèles climatiques pour démontrer l’existence de mégadroughts d’une durée de 20 ans ou plus dans le sud-est de l’Australie.

Les observations météorologiques australiennes sur les feux de brousse ne remontent qu’à 1950. En bref, cela signifie que les observations seules ne nous donnent qu’un aperçu limité de la gravité des incendies de brousse.

Des réponses dans la glace

Pour remonter plus loin dans le temps, nous nous sommes tournés vers l’Antarctique. En effet, l’Australie et l’Antarctique sont reliés par un « pont météorologique« , c’est-à-dire que les énormes et puissants systèmes météorologiques de l’océan Austral les affectent tous deux en même temps.

Année après année, ces systèmes soulèvent et transportent différentes quantités de sel marin de la surface de l’océan vers l’Antarctique, où il se dépose sous forme de couches de neige et de glace.

Le pont météorologique entre l’Australie et l’Antarctique. Les systèmes météorologiques, y compris les cyclones et les fronts froids, sont représentés par des flèches de vent. Les couleurs représentent les températures : rouge = chaud, bleu = froid. Danielle Udy, CC BY-NC-ND

À environ 125 km de la station Casey, dans le territoire antarctique australien, se trouve le dôme Law. Cette petite calotte glaciaire côtière est très utile aux climatologues, car elle est régulièrement frappée par des cyclones froids en provenance de l’océan Austral. Ces vents intenses apportent du sel marin et provoquent une forte accumulation de neige – environ 1,5 mètre par an.

Le forage de carottes de glace dans des endroits tels que Law Dome nous a fourni de riches ensembles de données sur les événements climatiques passés. Nous avons utilisé les variations des niveaux de sel marin dans la glace pour reconstituer les précipitations et les sécheresses sur deux millénaires dans l’est de l’Australie. Notre nouvelle recherche se concentre sur les feux de brousse en Australie.

Qu’avons-nous trouvé ?

À partir de ces données, nous avons découvert une relation importante entre les carottes glaciaires et l’indice de danger d’incendie de forêt, utilisé par les autorités pour mesurer les conditions météorologiques des feux de brousse.

Nous avons ensuite regroupé des phénomènes météorologiques similaires au fil du temps, afin d’obtenir ce que nous recherchions vraiment : le lien entre les systèmes de haute et de basse pression dans l’océan Austral, le sel marin et les feux de brousse.

D’après les observations, la plupart des incendies de brousse en Australie ont été liés à des fronts froids estivaux intenses, notamment le mercredi des cendres (1983), les incendies de brousse de Canberra (2003), le samedi noir (2009) et l’été noir. Ces fronts froids dirigent des vents chauds, secs et intenses du désert australien vers la côte. Cela augmente les risques de feux de brousse et peut transformer des feux de brousse déjà allumés en gigantesques conflagrations.

Using our ice core and weather datasets, we found the same weather conditions are behind periods of lower levels of sea salt in the ice and elevated bushfire weather in southeast Australia. These conditions are when the strong westerly winds circling Antarctica move north towards Australia, bringing summer cold fronts. In technical terms, this is when the Southern Annular Mode is negative.

Au cours des 2 000 dernières années, nous avons trouvé sept années où les conditions météorologiques liées aux feux de brousse étaient identiques, voire pires, que celles de l’été noir 2019-2020, à savoir les étés 485, 683, 709, 760, 862, 885 et 1108 de l’ère chrétienne.

Glace et feux de brousse

Le changement climatique accroît régulièrement la probabilité de feux de brousse extrêmes.

Nos recherches montrent que la variabilité naturelle du climat peut également produire des conditions météorologiques similaires ou pires que celles de l’été noir pour les feux de brousse.

Les autorités chargées de la lutte contre les incendies doivent tenir compte de ces extrêmes naturels possibles, en plus de l’intensité croissante des feux de brousse due au changement climatique.

Danielle Udy, Associée de recherche en climatologie, Université de TasmanieAnthony Kiem, professeur associé en hydroclimatologie, Université de NewcastleNeil Holbrook, professeur de dynamique océanique et climatique, Université de TasmanieNerilie Abram, professeur en changement climatique et paléoclimatologie, Université nationale australienneet Tessa Vance, paléoclimatologue, Australian Antarctic Program Partnership, Université de Tasmanie

Cet article est republié de The Conversation sous une licence Creative Commons. Lire l’article original.

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